La reina de la noche de Alexander Chee es una novela épica para los obsesionados con la moda

Llamar ambiciosa a la nueva y épica novela de Alexander Chee es un eufemismo.La reina de la noche, Los 15 años de desarrollo de Chee después de su debut ganador del premio Whiting,Edimburgo, es un tapón histórico tensamente tramado de un libro que, incluso en casi 600 páginas, de alguna manera rara vez vacila o se arrastra.


Cuando un misterioso extraño le ofrece a la célebre soprano Lilliet Berne, cuya voz de Falcon es tan rara como delicada, un papel personalizado en una nueva ópera, parece la oportunidad de su vida. Pero luego descubre que el libreto se basa en eventos de un pasado sórdido que siempre ha buscado borrar. Alguien parece decidido a sacarla.

Mientras Berne intenta descubrir la verdad sobre quién ha filtrado sus secretos, nos adentramos en su historia extraordinariamente llena de acción. La novela de Chee traza el curso de Berna desde la frontera nevada de Minnesotan de mediados del siglo XIX, a las carpas de una compañía de circo itinerante, a las entrañas de las Tullerías en el Segundo Imperio de Francia, a la canasta de un globo aerostático que se alejaba de París durante el derramamiento de sangre de la Comuna. En el camino, hay cameos de personajes como Giuseppe Verdi, Ivan Turgenev, George Sand, el emperador Napoleón III y la emperatriz Eugenia, la cortesana Cora Pearl y, lo más fascinante de todo, la condesa de Castiglione, amante imperial y probable espía.

La reina de la nochees brillantemente extravagante en sus giros y vueltas y en su amplio elenco de personajes. Pero Chee es igualmente generoso en su atención a la cultura material del Segundo Imperio y la Belle Epoque de París, la ropa y las joyas fabulosamente ornamentadas que, según él, se duplicaron como “arte de gobernar, arte escénico, armaduras y armas, una forma de luchar por lo que querías . '

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Chee y yo hablamos por teléfono sobre la 'lucha titánica' de escribir este libro, cómo la emperatriz Eugenie sentó las bases para las normas de la moda del siglo XXI y la inesperada historia del origen deLa reina de la noche.


La idea de este libro, ha dicho, surgió de una conversación con el fallecido escritor y humorista David Rakoff. ¡Explicar!
David y yo estábamos en un grupo de escritores y me lo encontré en la calle. Nunca sabías realmente lo que iba a decir, lo que quiere decir que siempre fue una de las personas más interesantes con las que encontrarte. No sé por qué, pero me contó esta larga historia sobre [la estrella de la ópera sueca de mediados del siglo XIX] Jenny Lind, cuando anunció su retiro y se fue de gira promovida por P. T. Barnum durante dos años por los Estados Unidos. Supuse que eso significaba que había un circo. Cuando lo busqué, vi que no había circo. Recuerdo haber pensado: Oh, cometí un error. Y luego: ¡Me gusta más mi error!

¿Sabía Rakoff, quien falleció en 2012, que la conversación lo envió a esta odisea de una década y media?
Es gracioso. Ciertamente es agridulce. Ojalá pudiera haberlo terminado a tiempo para él. Traté de enviar un mensaje cuando supe que estaba mucho más enfermo de lo que muchos de nosotros sospechábamos. Cuando no me va bien, tiendo a desaparecer de mis amigos, así que no había estado en contacto mucho. La novela fue una lucha bastante titánica. Creo que le escribí justo después de que se vendiera, así que le dijealguna cosahabía pasado. Pero siempre quise dárselo.


Cuéntame un poco sobre esa lucha titánica. ¿Cuál fue su marco de tiempo original para publicar esto?
El contrato es divertidísimo. El original dice que se publicará en 2006. [se ríe] Hubo luchas de varios tipos. Sabía algo de ópera desde que era cantante, pero no sabía todo lo que necesitaba. Realmente no sabía mucho sobre el período históricamente, y no estaba del todo seguro de que terminaría en París. Una vez que hice esa elección, tuve que aprender sobre Second Empire Paris. Creo que siempre supe que Lilliet estaba muy interesada en su ropa, pero una vez que supe lo que estaba sucediendo, me di cuenta de que la ropa sería increíblemente importante para la novela. En aquel entonces, la ropa era un arte de gobernar, era un arte escénico, eran a la vez armaduras y también potencialmente un arma, una forma de luchar por lo que querías.

La condesa de Castiglione, que es una gran parte de la novela, ciertamente vio su ropa de esa manera. Y esa es también la razón por la que ahora tenemos tantas fotos maravillosas de ella: se embarcó en este proyecto de 10 años de fotografiar todas sus prendas más famosas.


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la reina de la noche

la reina de la noche

Foto: Cortesía de Houghton Mifflin Harcourt

La portada de tu libro es una de sus fotografías, ¿verdad? **
Me encantó esa foto en parte porque se siente tan viva en ella, se siente tan moderna. Realmente era como una Cindy Sherman del siglo XIX. En ese entonces, todos pensaban que ella era increíblemente vanidosa por hacer esto, pero apostaría cualquier cosa a que tenía el ojo puesto en la historia. Ella entendió, al menos un poco, que las fotos significaban que sería recordada.


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¿Pudiste ver alguno de estos vestidos en persona? ¿Sobrevivieron los vestidos de esa época?
Muchos sobrevivieron. Creo que el momento más emocionante fue cuando descubrí una exposición en el Museo de la Moda de París llamada 'La emperatriz Eugenia y su círculo'. Era la ropa de Eugenie y la ropa de sus contemporáneos en una especie de variedad fantástica. También tuvieron una exposición de la ropa de la emperatriz Eugenia en Compiègne. Había maniquíes vestidos como ella por todo el palacio. Parecía casi como si alguien supiera que estaba escribiendo esta novela y decidió organizar algún tipo de intervención divina en mi nombre.

Tu trama se basa libremente en la trama de la ópera de Mozart.La flauta magica. Esa es la única ópera que vi cuando era niño. ¿Tuviste?
No lo hice. Pero yo estaba en un coro profesional de niños, así que canté enToscayCarmende pequeño. Y fue entonces cuando probablemente más me fascinaron las mujeres soprano. Envidié lo que parecía ser su carrera más larga. Me encantaba cantar y me encantaba tanto mi voz de soprano, y cuando la perdí fue una pérdida muy profunda para mí. Creo que es una gran parte de esta novela.

Cantas ahora?
Es gracioso, cuando era niño nunca me interesó entrenar mi voz masculina adulta. Sin embargo, a medida que envejezco, disfruto mucho cantar karaoke, así que he llegado a apreciarlo. Tengo un falsete que es bastante decente, así que puedo sacarlo con algo como 'Superstar' de The Carpenters, por ejemplo. O en un caso memorable, 'Over the Rainbow'.

Escribe en sus agradecimientos que, hasta cierto punto, la infancia de su madre en Maine informó la experiencia de Lilliet. ¿Qué partes de ella pertenecen a tu madre?
La familia de mi madre ha estado en Maine durante más de 300 años en la misma granja. Tienen una escritura del rey Jorge III. Tengo raíces muy antiguas en el estado, y esas raíces eran algo con lo que siempre estaba en contacto cuando visitaba a mis abuelos en la granja. Fue una infancia en la que crecí con el pasado a mi alrededor, por lo que la sensación de que el pasado era un lugar separado no era algo real. El pasado estaba ahí.

Pero el pasado en Europa se siente tan lejano. La idea de intentar canalizar eso parece difícil.
Y eso fue parte de la lucha titánica. Recuerdo haber ido a París en viajes de investigación, lo cual fue muy divertido, pero también me di cuenta de que, a pesar de que París es tan antiguo como es y aún conserva muchos de los mismos edificios, el lugar que estaba buscando se había ido. Tuve que imaginarlo. Compré un montón de esas postales muy turísticas donde ves la foto de cómo solían verse las cosas y cómo se ven ahora. Creo que probablemente lo más útil fue el registro fotográfico de la Universidad de Michigan: tienen un archivo fantástico de fotos de la Comuna de París en línea.

¿Hubo momentos en los que pensó que simplemente había mordido más de lo que podía masticar?
Si. Esos momentos duraron años. Gran parte de la novela trataba de estar dispuesto a ser la persona queharíaEscribelo. Recuerdo que seguía diciendo: “¿Quién soy yo para hacer esto? ¿Qué derecho tengo? Y luego, en algún momento, tienes que decir: 'Yo soy el que hace esto, para creer poderosamente en la idea'. Entonces, de alguna manera, por mucho que luché con el material, también luché conmigo mismo.

¿Te ves en Lilliet?
Un poco. Creo que lo que ella y yo tenemos en común es la lucha por encontrar un lugar en el que pensar como hogar. Y esta comprensión de que no eres lo que tu familia imaginó que podrías ser. Que quizás tampoco eres lo que imaginabas que podrías ser. Pero hay una cierta sensación de tu potencial que tienes que seguir adelante, verlo hasta el final.

Dime lo que no te estoy preguntando.
Para mí, una de las cosas fascinantes fue descubrir lo que considero las raíces de gran parte de cómo vivimos ahora. Especialmente paraModa—¿Todo eso de no repetir un vestido? Eso viene de la emperatriz Eugenia. Cuando prohibió eso a sus invitados, estaba tratando específicamente de promover la industria francesa. Y por un tiempo, creo que lo logró. Simplemente se volvió muy caro. Los hombres de negocios venderían, como, un molino para pagar la ropa de sus esposas durante una semana. Eso fue bastante fantástico.

Esta entrevista ha sido resumida y editada.