Enfrentando la verdad: Arwa Damon de CNN

Los audaces reportajes de Arwa Damon desde el Medio Oriente la han convertido en una estrella en CNN. Lo que descubrió en Libia provocó un furor nacional.


El apartamento de Manhattan que Arwa Damon de CNN ha estado acampando la semana pasada es una zona de desastre. Entre la bandada de pashminas y jeans gastados se encuentran todos los adornos de un Boy Scout: guantes sin dedos; botellas de DEET; Shampú seco; un pañuelo que, con un bolígrafo, se puede montar en un torniquete; Faros LED; pequeñas capuchas de nailon negro ('porque aquí está el trato: estamos usando cámaras de visión nocturna con pantallas brillantes y no queremos que nos vean', dice); botas de combate talla 8; tres teléfonos móviles (estadounidense, libio, libanés); un montón de ropa oscura. “Compro colores, pero no los uso”, dice la diminuta rubia, con el pelo recogido en una gorra de repartidor de periódicos. 'El negro es más fácil'. Lo arroja todo en una maleta, formando una pila del doble de su altura, y señala una mochila en la esquina. 'Cuando estoy en una tarea, todo lo que necesito debe llevarse en mi espalda'. Se sube a la maleta y cierra la cremallera.

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En las semanas transcurridas desde que Damon descubrió el diario personal del embajador J. Christopher Stevens en el consulado estadounidense incendiado en Bengasi, Libia, este reportero de televisión de 35 años ha estado en el centro de una historia en desarrollo, nunca una posición cómoda para alguien cuyo trabajo es dar la noticia, no crearla. Ella y un camarógrafo llegaron al consulado tres días después del ataque terrorista del 11 de septiembre y, sin funcionarios estadounidenses ni seguridad en el lugar, entraron directamente con las cámaras encendidas y las luces encendidas. “Fue un espectáculo sombrío”, dice Damon. Había muebles destrozados por todas partes; fragmentos de baldosas cubrían el suelo. “Había huellas de manos parciales manchadas. La habitación segura se quemó por completo desde el interior '. En un dormitorio envuelto en cenizas, Damon encontró el diario de tapa dura del embajador, a plena vista en el suelo entre la cama y una silla auxiliar tapizada. Las siete páginas de garabatos escritos a mano en el interior revelaban a un hombre que había comenzado a temer por su seguridad en un país que acababa de salir de la revolución.

La red de Damon transmitió sus imágenes e informó sobre las preocupaciones planteadas en el diario, lo que provocó un debate ahora turbulento sobre las condiciones de seguridad en Bengasi. ¿Por qué se defendió tan a la ligera el consulado? ¿Por qué los equipos de noticias fueron aparentemente los únicos con ojos y oídos en el suelo después del ataque? El Departamento de Estado intervino con dureza y calificó a CNN de 'repugnante' por su uso del diario del embajador como fuente (CNN dice que se contactó a la familia Stevens pocas horas después del descubrimiento y que el contenido de interés periodístico del diario se corroboró de forma independiente).

Damon no se deleita con los informes que iniciaron una indignación nacional. Tampoco pierde un minuto preocupándose por lo que el equipo de Hillary Clinton piensa de ella. 'Honestamente, es un problema', dice, apilando sus últimas piezas de equipo en la mochila. “Nunca quieres ser parte de las noticias. Pero haciendo lo que hago, estás acostumbrado a las bolas curvas. Te enfrentas a eso porque te ocupas de todo '.


Ella ha tenido esa actitud durante casi una década, desde que llegó a Irak como una principiante independiente de 25 años, pocos días antes del comienzo de la guerra. Un estudio rápido, subió la escalera en Bagdad, pasando de reparadora a traductora (habla árabe, turco y francés con fluidez) a reportera, finalmente se unió a CNN y ganó sus galones con la cobertura de grandes eventos: la batalla por Faluya, la juicio y ejecución de Saddam Hussein, así como tragedias menos conocidas, como las condiciones medievales dentro de la prisión de mujeres de Khamiya en Bagdad. Con una mezcla contagiosa de confianza, ingenio y coraje (no puedes evitar querer compartir un dedo de whisky con ella), Damon ha esquivado balas, se ha arrastrado a través de túneles ocultos y guardias de seguridad con palabras dulces para conseguir sus historias. Su cobertura de meses de los levantamientos de la Primavera Árabe en las calles de Libia y Egipto ayudó a CNN a ganar un Emmy en 2012. [#image: / photos / 5891eacfdec09b18414548bf] ||| Arwa Damon |||

'Se parece a esta hippie de California con las joyas, los brazaletes, las bufandas y todo lo demás', dice Tony Maddox, vicepresidente ejecutivo y director general de CNN International, quien fue fundamental en la contratación de Damon. “Pero ella puede integrarse sin problemas. Siempre le digo a la gente que si quieres saber cómo vestirte en una zona de guerra, mira a Arwa '. Más allá de su estilo discreto y listo para cualquier cosa, por supuesto, hay una determinación obstinada de ir a todas partes, mezclarse, arrojar luz sobre el costo humano de la guerra. Ha realizado grandes entrevistas para su red y es conocida por hacer sonar algunas cadenas, sobre todo cuando luchó por permanecer en Baba Amr en Homs, Siria, un vecindario donde la veterana reportera de guerra Marie Colvin, una heroína y compañera de casa de Damon, regresaría más tarde y ser asesinado. Y en 2007, Damon presionó para hacer un segmento sobre un niño iraquí de cinco años que había sufrido quemaduras graves en una redada. Era una historia pequeña, pero la pieza generó un enorme apoyo por parte de los espectadores. En última instancia, CNN permitió que Damon encontrara atención médica para el niño en Estados Unidos y luego siguiera la historia durante cuatro años. Permitir tal nivel de compromiso entre un reportero, un sujeto y su audiencia fue algo nuevo para la cadena, y convirtió a Damon en una figura popular, tanto dentro como fuera de la sede de CNN.


Nacido en Boston de padre académico estadounidense y madre siria (cuyo padre fue el ex primer ministro sirio Muhsin al-Barazi, asesinado en un golpe militar en 1949), Damon y su hermana pequeña Mawadda crecieron en un hogar bilingüe y hablaban inglés. y árabe, mudándose a Marruecos cuando Arwa tenía seis años y luego, tres años después, a Estambul, donde su padre consiguió un trabajo dirigiendo la escuela secundaria en Robert College. 'Yo era un niño tranquilo', recuerda Damon, 'la hija del director. Me tomó un tiempo encajar '. La familia vivía en el extenso campus de la escuela, rodeada por un gran espacio verde en Estambul; Eventualmente Damon comenzó a disfrutar de una vida suburbana despreocupada y poco femenina, trepando árboles, montando a caballo, compitiendo con su bicicleta. “O estaba dando órdenes a los chicos”, bromea.

Un ratón de biblioteca precoz, Damon se saltó el sexto grado y se graduó de la escuela secundaria a la edad de dieciséis años. Durante su año sabático, se mudó con su tía y su tío a Marruecos y pasó sus días haciendo espectáculos de pura sangre. 'Pero convertirse en profesional significaba dejar la universidad, y esa no era una opción', recuerda. Aun así, eligió una escuela, Skidmore College, en el norte del estado de Nueva York, que tenía un programa de equitación y estaba cerca de sus parientes estadounidenses. Con una doble especialización en francés y biología, pensó que se convertiría en veterinaria 'y salvaría a todos los animales del mundo', pero después de graduarse, ya no estaba segura y se quedó a la deriva, preguntándose qué hacer con su vida.


Aceptó una variedad de trabajos temporales y, finalmente, un puesto en una empresa textil turca con sede en Nueva York, donde podía usar sus idiomas y donde una de sus tareas, de verdad, era vender albornoces para perros. Pero después del 11 de septiembre, todo cambió.

'En la universidad, tenía muchos amigos que no sabían nada sobre Oriente Medio, que nunca habían conocido a nadie de allí', explica. 'Y cuando sucedió el 11 de septiembre, vi que esta división Este-Oeste se hizo aún mayor, y se me ocurrió la idea de que iba a ser un puente para ayudar a crear un entendimiento intercultural a través del periodismo'. Sus amigos pensaban que estaba loca. “Dijeron que debería empezar en un pueblo pequeño, abrirme camino en la industria. Dije que no, me voy a Irak ”. [# Image: / photos / 5891eacfb4a4bd466012a6d7] ||| Arwa Damon |||

Damon es una chica impaciente. Desde Nueva York, usó sus habilidades lingüísticas para convencer al Ministerio de Información iraquí de que le concediera una visa, y llegó a Bagdad justo antes de que estallara la guerra. “Mi mamá siempre decía que los idiomas extranjeros abrirían puertas”, dice con una sonrisa maliciosa. Aquellos primeros años que cubrieron la guerra en Irak fueron improvisados ​​—cuando se agotó un contrato de autónomo, ella aceptó un trabajo con un proveedor libanés de baños portátiles para volver al frente— y muy peligrosos. En 2005, integrada en el ejército de EE. UU., Estaba en un Humvee golpeado por un artefacto explosivo improvisado. “Hubo un destello de luz naranja”, recuerda. 'Y luego el polvo cayó como copos de nieve'. (Nadie resultó gravemente herido). Las experiencias más recientes han sido aún más aterradoras. “Siria es como ninguna otra zona de guerra en la que he estado. No hay un espacio seguro. Cada día es un juego de ruleta rusa '. Ella suspira. 'Mi pobre mamá'.

“Me siento fatal por su trabajo”, confirma su madre, Joumana Barazi-Damon, hablando desde su casa en Beirut, donde ella y el padre de Arwa se establecieron en 2003. “Por mucho que esté increíblemente orgullosa de Arwa y su convicción, lo haría como ella para vivir su juventud '. Por supuesto, de alguna manera, Arwa todavía está viviendo su juventud, habiendo alquilado un apartamento a solo unos cientos de metros de la casa de sus padres en la cornisa de Beirut. Después de una tarea, su primera parada es la cocina, donde llena Tupperware con la cocina mediterránea de su madre. (“Mi segunda parada es mi peluquero para obtener mechas, luego mi manicurista”, admite). Damon también prefiere el mismo perfume que usaba en la escuela secundaria (Acqua di Gío), así como el mismo humectante Olay comprado en la farmacia. Joumana riega sus plantas cuando Arwa está fuera de la ciudad. 'Es fácil sentirse desgarrado por la ansiedad y los temores por su seguridad', dice, 'pero debido a que Arwa es tan dedicada y apasionada por lo que hace, no puedes evitar pensar, bien por ella'.


'¿Puedo tomar un café ahora y más tarde?' pregunta Damon, adicto a la cafeína, mientras se sienta a almorzar en un restaurante turco del centro de Manhattan. Como siempre, se integra perfectamente. Habla con los camareros en turco; juega con su bufanda favorita y muestra su camiseta sin mangas roja Singha, que adquirió en Tailandia, donde cubrió la Revolución de la camisa roja en 2010. 'Mira, ¡uso color!' ella dice. Ella menciona que pasó su trigésimo quinto cumpleaños en Bengasi, y que el hotel entregó flores de dragón en su habitación. También admite haberse perdido los eventos típicos de la vida de una mujer de su edad: no podía asistir a las bodas de algunos amigos cercanos; todavía tiene que amueblar su apartamento; apenas ha montado su nueva Vespa negra, que la espera en Beirut; ella no tiene tiempo hasta la fecha. Por otro lado, tiene grandes historias para compartir sobre martinis sucios de Belvedere con amigos en uno de sus bares favoritos de Beirut: viviendo de pan y queso Laughing Cow durante la revolución libia; compartir una casa con un grupo de reporteros varones durante meses ('No notas el hedor hasta que sales de la habitación'); aprender a zigzaguear a través de un campo de batalla abierto y tomar una siesta siempre que sea posible: el casco como almohada, el chaleco antibalas como manta, el campo de aterrizaje de helicópteros como cama.

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“Arwa ha pasado por momentos difíciles, pero es notablemente tranquila frente al peligro”, dice Anderson Cooper, quien cubrió El Cairo con Damon durante la Primavera Árabe. 'Estuvimos juntos durante la revolución en Egipto, transmitiendo en secreto y hubo algunas amenazas reales, pero Arwa pudo comunicarse cómodamente en situaciones estresantes'. Él agrega: 'Tiene una cualidad muy humana, un lado sensible para ella que es capaz de relacionarse con la gente de una manera humana, no de una manera dura de corresponsal de guerra'.

Es un compromiso de encontrar historias significativas en la niebla de la guerra que eclipsa muchos aspectos de su vida; la queja en la última revisión de un empleado de Damon fue que no se tomó suficientes vacaciones, pero no anhela una valla y un garaje para dos autos en las afueras. 'Realmente no me veo haciendo otra cosa con mi vida', dice mientras llega otro café turco. 'Las próximas historias, las más importantes, estarán en el Medio Oriente y yo estaré allí'.