De refugiada siria a nadadora olímpica: Yusra Mardini va por el oro

En una fría mañana de diciembre en Berlín, una semana antes de que un ataque terrorista en un mercado navideño matara a doce personas, Yusra Mardini se está preparando para una competencia en la piscina de entrenamiento olímpica construida para los infames Juegos de la ciudad de 1936. (Adolf Hitler intentó usarlos como escaparate de la destreza atlética aria). La temperatura exterior es gélida y el agua de la piscina no está tibia. Mardini, quien compitió en los Juegos Olímpicos de Río el verano pasado, lleva un traje de una pieza morado, su cabello recogido en un suave moño de bailarina. Ella se sumerge y golpea la superficie tan recta como una flecha.


El ataque al mercado sería horriblemente irónico, dado que Mardini había escapado de la carnicería en su Siria natal quince meses antes para vivir, como ella dice, en 'un país pacífico'. Su historia es extraordinaria: habiendo abordado uno de los numerosos barcos que traficaban migrantes a través del Mediterráneo, ayudó a remolcarlo hasta la orilla cuando comenzó a hundirse. Sus habilidades atléticas la impulsaron hacia adelante, salvando numerosas vidas, incluida la suya.

Mardini estaba desempacando cajas en su nuevo apartamento en el vecindario de Charlottenburg-Wilmersdorf, guardando ollas y sartenes, cuando encendió las noticias. Comenzó a llamar a todos los que conocía para asegurarse de que estuvieran a salvo. El ataque la entristeció pero no la sorprendió. Para una joven de diecinueve años que creció durante una devastadora guerra civil, viendo a su país pasar de la dictadura a la revolución a la vida con tanques y soldados en las calles, el ataque fue un recordatorio brutal ”. Su voz se vuelve sombría. “Me hizo sentir muy mal. En casa vimos mucho ”.

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Fotografiado por Rineke Dijkstra,Moda, Abril de 2017

Dados los recientes intentos del presidente Donald Trump de una supuesta prohibición musulmana, que detiene la inmigración de ciudadanos de siete naciones, incluida Siria, la historia de supervivencia y triunfo de Mardini resuena más que nunca. Esta es una mujer joven que, en el espacio de meses, pasó de sufrir en su patria devastada por la guerra a encontrarse con el Papa Francisco y el Presidente Obama, la Reina Rania de Jordania y Ban Ki-moon mientras era festejada en la ONU y en otros lugares. Pero Mardini quiere ser más que una chica modelo para la resiliencia de los refugiados; espera ir a los Juegos Olímpicos de Tokio en 2020 y ganar. “Quiere el oro”, dice su mentor y ex entrenador en jefe, Sven Spannekrebs, quien es más como un hermano mayor para ella.


Fuera de la piscina, Mardini es sorprendentemente bonita, con pantalones cortos negros y aretes de diamantes de imitación. Es más pequeña que la mayoría de los nadadores (un metro setenta y cinco pulgadas y pesa 119 libras) y mastica el pastel de chocolate que preparó uno de los padres de sus compañeros de equipo. Spannekrebs le cepilla la parte superior de la cabeza ligeramente y se burla de ella por su altura. “Si ella fuera una pulgada más alta. . . ”, Dice, lo que significa que los nadadores más altos suelen ser más rápidos.

Mardini pone los ojos en blanco. Es una broma que escucha a menudo. A pesar de sus desgarradoras experiencias, no exuda ningún sentimiento de victimización o autocompasión; en cambio, ella es confiada y segura de sí misma. Ella te mira directamente a los ojos, como diciendo: 'Me escapé de una guerra en un barco que se estaba hundiendo. Puedo hacer cualquier cosa.'


Lo que le falta en altura a Mardini lo compensa con impulso y concentración. La parte más difícil para ella, dice, es la paciencia necesaria para ver resultados. 'De eso se trata la natación', dice lentamente, mirando atentamente el evento de otro nadador. “Hay que esperar para alcanzar las metas. Puede llevar un año nadar un segundo más rápido. Esperas cinco años para estar en tu mejor forma '.

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Fotografiado por Rineke Dijkstra,Moda, Abril de 2017


Cuando era niño, Mardini soñaba con ser piloto, no nadador. En su casa de Daraya, un suburbio de Damasco que alguna vez fue famoso por la producción de muebles, su familia musulmana llevaba una vida cómoda. Su madre, Mervat, era fisioterapeuta y su padre, Ezzat, era un entrenador de natación que llevaba a sus hijos a la piscina los sábados. “Simplemente nos metió en el agua”, dice Mardini. Su hermana mayor, Sarah, ahora de 21 años, comenzó a nadar de manera competitiva y Yusra hizo lo mismo. (También tiene una hermana menor, Shahed, que ahora tiene ocho años).

Mardini estaba en séptimo grado cuando comenzaron las protestas contra el presidente Bashar al-Assad en 2011, lo que finalmente condujo a una guerra civil. Como todos los demás, en ese momento no tenía idea de que se convertiría en un conflicto que hasta ahora ha matado a unas 470.000 personas y ha obligado a casi cinco millones de sirios a salir del país. Al principio, apenas se dio cuenta de lo que estaba pasando. “Seguí nadando e yendo a la escuela, tratando de vivir como un niño normal”, es como ella lo expresa. Entonces las cosas empeoraron. En 2012, hubo una batalla épica en Daraya entre las fuerzas gubernamentales de Assad y los rebeldes de la oposición. La ciudad fue destruida y cientos de civiles fueron masacrados. Los supervivientes se vieron reducidos a comer sopa hecha con hojas. “Después de eso, todo fue diferente”, dice Mardini. 'Tanques y cables eléctricos colgando de sus postes, todo arruinado'.

Se hizo más difícil llegar a la piscina debido a los disparos al aire libre. Ella y su familia se mudaron a una parte más segura de Damasco ese año, pero Mardini dejó de entrenar. Se perdió dos años de práctica; Durante ese tiempo, dice Spannekrebs, perdió fuerza y ​​perdió forma.

“Cuando llegó a Alemania como refugiada, tuvimos que reducir su grasa corporal y desarrollar músculo para compensar esos años perdidos en velocidad”, explica.


En Damasco, comenzó a anhelar una vida más allá de la guerra. Pero sus padres se negaron a discutir la idea de irse. Como la mayoría de las familias, no querían separarse, pero era imposible que los cinco fueran a Europa. Pero en el verano de 2015, Mardini estaba pidiendo limosna. Quería nadar de nuevo y llevar una vida normal. “Empecé a decir: '¿Sabes qué, mamá? Me voy de Siria. Si muero, voy a morir con mi traje de neopreno '.

Una mañana, su madre llegó a su puerta. Ella estaba llorando. Dijo que Yusra y Sarah podían irse. Dos parientes varones habían acordado acompañarlos a Turquía y luego continuar. No tenía idea de dónde terminarían sus hijas. “Fue lo más difícil de hacer para ella”, dice Mardini. 'Pero ella sabía que teníamos que irnos'.

Desde Damasco, las hermanas volaron a través del Líbano a Turquía. Allí se encontraron con un contrabandista y una multitud de otros refugiados que intentaban huir. Esperaron en un bosque cerca de una playa turca durante cuatro días sin comida, sin saber cuándo tomarían su bote o cuándo era el momento más seguro para partir.

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“El momento tenía que ser el adecuado; las olas tenían que estar bien; tenía que haber un momento en el que no había patrullas ”, explica, para llegar a Mitilene, la capital de Lesbos, una isla griega cercana a Turquía en el Mediterráneo.

En el bosque, esperando, trató de mantener la calma. Tenía su teléfono, sus chanclas y un par de jeans. 'Eso es todo', dice ella. No tenía idea de adónde iría cuando llegara a Grecia. “Teníamos un poco de dinero, pero no mucho. Se suponía que el viaje fuera de Siria costaría 1.500 dólares, pero cuando llegamos a Alemania, era mucho, mucho más '.

Salieron al anochecer del cuarto día con otros dieciocho. No muy lejos de la costa turca, a unos 20 minutos de viaje que debería haber durado 45 minutos, el motor se detuvo. Yusra sintió que el bote se tambaleaba hacia adelante y luego comenzaba a hundirse.

Sarah y Yusra salieron inmediatamente al agua fría y comenzaron a tirar del bote con una cuerda hacia la isla, brevemente asistidas por otros dos pasajeros. “Usamos nuestras piernas y un brazo cada uno, sujetamos la cuerda con el otro y pateamos y pateamos. Las olas seguían llegando y golpeándome en los ojos ”, dice. “Esa fue la parte más difícil: el escozor del agua salada. Pero, ¿qué íbamos a hacer? ¿Dejar que todos se ahoguen? Estábamos tirando y nadando por sus vidas '.

Las hermanas nadaron con el bote a remolque durante tres horas y media. “Había un niño, Mustafa”, recuerda Yusra. “Solo tenía unos seis años. Era muy divertido, y cuando estábamos en el bosque, jugábamos con él y bromeábamos con él. Creo que cuando estábamos tirando del barco, queríamos salvar a todos, pero pensábamos más en él '.

Nadaron, descansaron un minuto, nadaron, descansaron, hasta que pudieron arrastrar el bote averiado a Lesbos. Sin embargo, el viaje no había terminado. “Literalmente no había nada en la otra orilla”, recuerda. “No tenía zapatos, ya que tuve que quitarme las sandalias en el agua. Alguien en el camino me dio un par de zapatos. Pero la gente sospechaba, no diría que fueran amistosos '. Cuando ella y los demás refugiados iban a los restaurantes, los lugareños no les dejaban comprar comida.

Lentamente se abrieron paso por tierra a través de Europa. Después de quedarse atrapadas en la estación central de trenes de Budapest cuando el primer ministro húngaro, Viktor Orbán, decidió cerrar las fronteras a los refugiados, las hermanas lograron llegar a Alemania. Una vez en Berlín, pasaron seis meses en un campamento allí.

“Estaba durmiendo en el suelo, pero estaba a salvo”, dice Mardini. A través de un intérprete, se enteraron de un club de natación que formaba a jóvenes deportistas: Wasserfreunde Spandau 04, uno de los equipos más importantes y reconocidos de los círculos de natación de Berlín. Hicieron arreglos para probar.

Las hermanas todavía anhelaban su hogar. “Cada vez que llamábamos para decirle a mamá que estábamos bien”, dice Mardini, jugueteando con su pendiente, “ella simplemente lloraba. '¿Cuándo puedo verte?' 'Su madre y su hermana menor están ahora en Berlín, viviendo con Yusra en el nuevo piso. Su padre vive cerca.

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Obras de aguaMardini, en su hogar adoptivo de Berlín, entrena en el Olympiapark de Berlín, construido originalmente para los Juegos de 1936.Fotografiado por Rineke Dijkstra,Moda, Abril de 2017

Spannekrebs, un gentil joven de 36 años, conoce muy bien la vida de un nadador adolescente, ya que también se entrenó con el equipo de Spandau cuando era joven. Cuando vio a las hermanas Mardini probar por primera vez, se asombró de su tenacidad.

“Estaba claro que estas dos hermanas se habían entrenado seriamente. Su técnica fue buena '. Los contrató y les ayudó a conseguir sus papeles para vivir en Alemania. “Nunca esperé que iríamos a Río”, dice. 'Solo quería hacerles la vida más fácil'.

Le recuerda a Yusra que le tomó un año ponerse en forma. 'Tuve que renunciar a McDonald's', bromea, luego se pone seria. 'Pero seguí pensando en todos los años en los que había trabajado tan duro'.

“Su progreso fue rápido”, continúa Spannekrebs. “Hizo todo lo que le pedí: despertarse a las 6:00 a.m. para ir a la piscina. Clases. Gimnasio. De vuelta a la piscina '. Sarah, mientras tanto, decidió renunciar a las competencias. “Le encantaba la natación, pero simplemente no quería convertirse en una carrera”, dice Yusra. Ahora Sarah trabaja para una ONG en Grecia que ayuda a los refugiados. 'Ella es más feliz'.

Cuando Yusra se cansa, piensa en Rio. Con una chaqueta azul y pantalones color canela, un pañuelo de seda alrededor del cuello y con una enorme sonrisa, marchó con su equipo, uniéndose a la unidad olímpica bajo el paraguas de “refugiados”.

Unos días más tarde, Yusra corrió a un minuto y 9,21 segundos en la mariposa de 100 metros. Su tiempo de entrada, que figura en 1: 08.51, fue aproximadamente un segundo más corto. No nadó lo suficientemente rápido para avanzar a la semifinal, pero ganó su eliminatoria preliminar y el Equipo Olímpico de Refugiados hizo historia.

Para Yusra, fue el espíritu lo que se apoderó de ella mientras competía junto a otros que habían escapado para construir nuevas vidas. “Fue increíble verla, realmente conmovedora”, observa Jonathan Clayton de la Agencia de las Naciones Unidas para los Refugiados (ACNUR), quien estuvo en los Juegos de Río para informar sobre el equipo de refugiados.

La transición de Brasil a Alemania no siempre fue fácil: algunos de los otros nadadores se habían sorprendido por su rápido ascenso a los Juegos Olímpicos. Yusra se encoge de hombros: siempre hay competencia en el atletismo, dice.

Cuando la visito en casa al día siguiente, está en sudaderas, una camiseta y zapatillas de deporte de color verde fluorescente. Ella muestra con orgullo el apartamento. Todo es nuevo; nada queda de su vida en Siria. Me recuerda que no se llevó nada cuando huyó.

Desde que se conoció su historia, Yusra ha recibido múltiples ofertas de libros y películas, y ella y su equipo están considerando sus méritos. Spannekrebs está preocupado por la publicidad en torno a Mardini, que puede ser demasiado para que un adolescente recién salido del trauma de una zona de guerra se adapte. “Estaba pensando en detener todo cuando dimos una conferencia de prensa, justo después de que empeoraran los enfrentamientos en Alepo”, dice. “Pero ella se sintió cada vez más cómoda. Le pregunto si quiere ser una adolescente normal por un tiempo y siempre dice: '¡No! Esta es mi vida. Estoy feliz de estar vivo '.

Yusra aceptó convertirse en una colaboradora de alto perfil del ACNUR, con quien está planificando visitas al sitio, y está interesada en convertirse en una oradora motivadora. En el reciente Foro Económico Mundial en Davos, pronunció cinco discursos, incluido uno en un evento del Programa Mundial de Alimentos de la ONU, y se sentó en un panel con la directora de operaciones de Facebook, que viuda abruptamente, Sheryl Sandberg, quien habló sobre el dolor, la pérdida y la resiliencia.

“Ese fue el punto culminante de Davos para mí”, dice Yusra. “¡Qué mujer más fuerte! Escucharla hablar sobre cómo superar el dolor. De eso se trata, ¿no? ¿Hacia adelante?'

Peinado y maquillaje: Helena Narra Sittings Editor: Anna Schiffel