La lucha de la activista de salud Annie Sparrow para acabar con la polio

Cuando la activista de salud Annie Sparrow dio la alarma sobre un brote de poliomielitis en la Siria devastada por la guerra, arrojó luz sobre un tema crítico, y escogió una pelea.


'¿Puedes verme?' pregunta Annie Sparrow, M.D., con un marcado acento australiano mientras una imagen se enfoca en mi computadora portátil. Y ahí está ella: sonrisa brillante, cabello rubio en ondas bohemias, una estola de piel envuelta alrededor de su cuello.

Son las 2:00 am en Gaziantep, una ciudad turca a un tiro de piedra de la frontera siria, y Sparrow, profesor de salud global en la Escuela de Medicina Icahn en Mount Sinai en Nueva York, acaba de pasar un largo día presentando evidencia a la comunidad internacional. -ayuda a los trabajadores en una campaña de siete rondas de vacunación contra la poliomielitis en Siria, donde una guerra civil se ha desatado desde 2011. Durante más de un año, Sparrow ha estado trabajando en estrecha colaboración con la Unidad de Coordinación de Asistencia, el brazo humanitario de la coalición de oposición de Siria. impartir formación a los trabajadores médicos sirios sobre el diagnóstico y el tratamiento de la poliomielitis. Miles de voluntarios se han dispersado en ciudades seleccionadas como Alepo y Deir Ezzor, pasando de contrabando frascos de vacuna en camiones de leche, yendo de puerta en puerta, un esfuerzo que ha resultado en la vacunación exitosa del 92 por ciento de los niños en partes de la oposición controladas. el país. Sparrow me describe el programa desde el vestíbulo del Hotel Teymur Continental, en plena noche turca. Por supuesto que puedo verla; su energía es tan efervescente que prácticamente puedo tocarla.

'Te voy a pasar a mis amigos', dice y entrega su MacBook a dos médicos sirios: Khaled Almilaji, MD, exjefe del departamento de salud de la ACU, y Bashir Tajaldin, MD, coordinador técnico de vacunación. esfuerzo. Cuando apareció el primer caso de poliomielitis en Siria a mediados de 2013, médicos como Almilaji y Tajaldin dieron la alarma de que se necesitaba una respuesta urgente para prevenir un brote de la enfermedad temiblemente contagiosa. El régimen del presidente sirio Bashar al-Assad, afirmaron, estaba apuntando sistemáticamente a médicos y hospitales, y negando la presencia de poliomielitis. “Escuchamos que se analizaron dos casos en Damasco, pero las autoridades sirias nos dijeron que en realidad se trataba de una intoxicación por petróleo”, dice Tajaldin. Agencias como la Organización Mundial de la Salud y UNICEF tardaron en ejecutar un programa de vacunación; deben operar con permiso soberano, que Assad negó rotundamente.

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'Eran finales de los noventa, y éramos como las it girls médicas', dice Sparrow sobre su grupo de amigos de Londres, que jugaban tan duro como trabajaban.


La ACU necesitaba una voz independiente para impulsar la acción, y descubrió una enérgica y carismática en Sparrow. Almilaji la conoció en Gaziantep en diciembre de 2013. Un mes antes, basándose en entrevistas con médicos y refugiados sirios, Sparrow había escrito una mordaz entrada de blog paraThe New York Review of Booksacusando al régimen de Assad de montar 'un asalto directo al sistema médico' y pidiendo al Consejo de Seguridad de la ONU que presione a Assad para que permita la ayuda transfronteriza. MásNYRBSiguieron publicaciones, así como un artículo profundamente investigado titulado 'La epidemia de polio en Siria: la verdad reprimida', que describió 'más de noventa' casos documentados en el país y acusó a las agencias de ayuda internacional de negligencia atroz. 'Los artículos cruciales de Annie empujaron a las Naciones Unidas y los grandes donantes a correr a Turquía y Damasco para ayudar', dice Almilaji en el resplandor del lobby nocturno. 'Entonces trabajaron de manera efectiva'. El programa de vacunación se lanzó el 2 de enero de 2014, unos dos meses después de la primera publicación de blog de Sparrow. Aproximadamente 1,4 millones de niños han sido vacunados durante el esfuerzo, aunque esto ha tenido un costo. Mientras Sparrow estaba en la frontera más tarde ese enero, dos voluntarios murieron y uno perdió su pierna, en una campaña de bombardeos de Assad. 'Fue horrible', dice Sparrow.

Una semana antes de nuestra charla por Skype, visito el apartamento de Sparrow en Upper West Side. Me recibe en la puerta su hijo de seis años, Toto, quien rápidamente ata mis piernas con una cuerda mientras su madre revisa dos armarios, decidiendo qué empacar para una semana de investigación en Gaziantep otoñal. Mientras arroja vestidos de colores de las perchas y comparte una botella de rosado conmigo, el desgarbado y claramente enamorado esposo de Annie, Kenneth Roth, director de Human Rights Watch, me dice lo orgulloso que está del trabajo que está haciendo. 'Casi nadie con los antecedentes médicos de Annie va al suelo', dice. 'Y como no está afiliada a ninguna organización de ayuda, puede desempeñar el papel de una crítica pública informada'.


El exsecretario general de las Naciones Unidas, Kofi Annan, está de acuerdo. 'Dr. Annie Sparrow es una profesional apasionada y dedicada que no tiene miedo de decir lo que piensa ”, me escribe Annan por correo electrónico. 'Ella señala con razón que la atención médica es la primera víctima de la guerra'.

Twitter no es un lobo

Hijo de un profesor australiano de economía doméstica y un fisiólogo con una beca de investigación en la Universidad de Michigan: 'La pobre madre tenía 37 semanas de embarazo cuando llegamos a Ann Arbor y dimos a luz unos diez segundos después', dice Sparrow. -viejo médico ha vivido una vida itinerante. Cuando Annie tenía diez meses, la familia Sparrow (Annie tiene una hermana mayor y un hermano menor) navegó a través del Atlántico en elQE2,Se mudó de regreso a Australia y finalmente regresó a los suburbios de Perth, pasando los fines de semana y los veranos de forma libre en un pedazo de tierra familiar cerca del río Margaret. “Cavamos pozos para letrinas y tuvimos que encender un fuego para hacer una taza de té. Mamá podía cocinar comidas de cinco platos en una fogata ”, recuerda. A Sparrow le gusta bromear diciendo que fue criada por lobos, no atada a nadie y nada más que a la tierra, pero en verdad, sus padres le inculcaron una fuerte ética de trabajo y la importancia de la presentación. “Mi mamá me enseñó que debes preocuparte lo suficiente por la gente para verte bien”, me dice. “Por eso llevo Missoni en el campo: es hermoso. Y cuando lo use, creo que mamá estaría orgullosa '.


Cuando Sparrow voló el nido, fue para seguir a su hermana mayor y a su padre a la medicina, primero en una instalación en el desierto de Kalgoorlie, Australia Occidental, luego en Londres como pediatra de cuidados críticos en algunos de los mejores hospitales de la ciudad. 'Eran finales de los noventa, y éramos como las it girls médicas', dice Sparrow sobre su círculo de amigos en St. Mary's y St. Thomas, que jugaban tan duro como trabajaban. “Henley, los premios BAFTA en St. Martins Lane. . . . Practicaba la medicina durante 24 horas y luego me divertía '. A finales de 2000, visitó a su hermano en Afganistán, donde él trabajaba en el desarrollo, proporcionando microfinanzas y ayuda agrícola, y se sorprendió por las condiciones. 'Allí estábamos en nuestra torre de marfil en Londres, gastando cientos de miles de libras para salvar una vida, y ellos se las arreglaban con centavos en Afganistán'.

Fue un momento decisivo. Cuando Sparrow fue reclutada de regreso a Perth en cuidados intensivos pediátricos, se ofreció como voluntaria en el centro de detención de inmigrantes de Woomera, una de las instalaciones de este tipo más punitivas y notorias de Australia. 'No era como si fuera una persona tan maravillosa, así que me fui a Woomera', me dice. 'La verdad es que me dejaron horriblemente y fue una forma de hacerme sentir mejor'. Allí, dice, fue testigo de la indignidad a gran escala: solicitantes de asilo en huelga de hambre; adolescentes suicidas sedados y arrojados en solitario. Disgustada, ella y un colega denunciaron las violaciones de derechos humanos a los medios australianos, críticas que llegaron a los titulares internacionales. “Fue un curso intensivo de capacitación en medios”, dice Sparrow. 'Y me interesó en la salud pública'.

En Harvard, donde obtendría su maestría en la materia, Sparrow tenía fama de insaciable curiosidad. 'Todos los demás estaban tan abrumados, pero Annie encajaría en una clase de dibujo en la Escuela de Diseño', recuerda la amiga más cercana de Sparrow, Ellen Agler, ahora directora ejecutiva de END Fund, una organización sin fines de lucro dedicada a acabar con las enfermedades tropicales desatendidas. “Tenía esta increíble capacidad de aprendizaje. Y ella es terriblemente inteligente '. Fue en Harvard donde Sparrow se encontró por primera vez con Roth, 'aniquilando', como ella dice, al político canadiense Michael Ignatieff durante un debate sobre la guerra de Irak moderado por Samantha Power. 'Pensé,Esa esun hombre con el que podría casarme ”, le dijo a Agler en ese momento. Pero tenía una clase a la que acudir y no se presentó. Después de Harvard, hizo un período en Darfur para supervisar los derechos del niño y luego se instaló en Nairobi para dirigir el programa de malaria de UNICEF en Somalia. ¿Tiempo libre? Ser voluntario después de Katrina o trabajar en lugares como Timor-Leste, devastado por la guerra civil. Ella objeta cuando le pregunto sobre la relación que llevó al nacimiento de su hijo; simplemente describe convertirse en madre como un 'feliz accidente de trabajar en tantas zonas horarias'. Alexander pasó sus primeros años en Nairobi (y todavía se conoce con su apodo en swahili). No fue hasta que Sparrow encontró un artículo sobre Roth en la edición de octubre de 2008 deFeria de la vanidadque finalmente se acercó a su futuro esposo, con quien se había cruzado en Nueva York. “La pieza era de Brad Pitt, así que le envié un correo electrónico a Ken diciendo: 'Oooh, ¿no eres grandioso?'” Siguió un romance a larga distancia, en el que Sparrow y Roth se encontraban en cualquier lugar al que pudiera volar directamente desde Nairobi: Estambul, París, Londres, Zúrich (cerca de Davos, donde podía hacer snowboard). Roth finalmente atrajo a Sparrow de regreso a Nueva York en marzo de 2010; El partidario de Human Rights Watch, Steven Spielberg, le prestó a la pareja su apartamento en la Quinta Avenida mientras buscaban el suyo. Se casaron en París en 2011, una época agridulce: ese otoño, la pareja había perdido a su hijo recién nacido, Gabriel (nacido prematuramente, vivía solo dos días en el hospital). El padre de Sparrow murió de cáncer semanas antes de su boda; luego, la propiedad familiar cerca del río Margaret sufrió un incendio. Sparrow perdió a su madre repentinamente la primavera siguiente. Los recuerdos hacen que se le llenen los ojos de lágrimas. 'Lo único bueno de todo eso fue', dice, limpiándolos, 'cuanta más pérdida atraviesa, más puede compartir con otras personas'.

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Fotografiado por Bénédicte Kurzen,Moda,Febrero de 2015


Sparrow nunca tuvo la intención de convertirse en un defensor público a través del periodismo, pero suNYRBLas piezas, rigurosamente documentadas y de tono mordaz, provocaron una fuerte respuesta, sobre todo de las agencias a las que acusó de negligencia. La OMS y Save the Children, que ella escribió dejaron expirar 250.000 dosis de la vacuna contra la polio en los almacenes sirios, objetaron ferozmente en cartas a la publicación. Bruce Aylward, M.D., subdirector general de la OMS para la poliomielitis y las emergencias, acusó a Sparrow de publicar 'errores de hecho u omisión' que 'confunden la comprensión pública de la magnitud del brote'. En ambos casos, Sparrow respondió con refutaciones punto por punto. (Me comuniqué con la OMS y Save the Children sobre Sparrow; ambas organizaciones se negaron a comentar). 'No hubo ningún problema que plantearon que no se respondiera', dice Robert Silvers, editor de Sparrow y cofundador de laNYRB.“Creemos que es una investigadora extraordinaria. Estamos muy orgullosos de su trabajo '.

Los artículos llamaron la atención de la Fundación Bill y Melinda Gates, que había estado canalizando $ 1.5 mil millones a una coalición que incluía a la OMS para erradicar la poliomielitis. “Sentí que ella estaba planteando puntos tan valiosos desde una perspectiva tan única, como médico, en la frontera, en los principales medios de comunicación, no podía ser descartada”, dice Gabrielle Fitzgerald, en ese momento directora de Global Program Advocacy. en Gates. (Fitzgerald está ahora con el programa contra el ébola de $ 100 millones de la Fundación de la Familia Paul G. Allen). Fitzgerald conectó a Sparrow con el director del programa de polio de Gateses; la organización ya conocía la ACU y finalmente le otorgó más de $ 4 millones directamente.

Aunque Sparrow se ha centrado mucho en Siria en los últimos meses, también ha intervenido en las crisis de salud pública en otros lugares. En abril, tuiteó sobre el inminente brote de ébola, incluso cuando la OMS y otros minimizaron su propagación (escribió sobre el ébola paraLa Naciónen octubre); ha testificado en La Haya sobre crímenes de guerra en Darfur; y asistió al Foro Económico Mundial en Davos, hablando para poner en duda historias de éxito como Ruanda, donde el desarrollo ha sido fructífero pero los derechos humanos siguen siendo elusivos. “Es una testigo valiente, y sobre todo independiente, de las fallas en la primera línea humanitaria”, dice su amigo Lord Mark Malloch-Brown, ex subsecretario general de la ONU, cuyos propios paneles de discusión en Davos son únicamente de pie. . 'Su único punto cardinal es lo que ve por sí misma en el campo'.

En cuanto al futuro, Sparrow seguirá viajando a la frontera siria, monitoreando las condiciones de primera mano. “Dentro de la comunidad, sabemos por qué lucha la Dra. Annie: justicia, no solo para los sirios, sino para todos los que sufren”, dice Dima Haj Darwish, un ingeniero de Alepo que fundó la Ulfah House en Gaziantep para apoyar a las viudas y huérfanos, y cuyo esposo trabaja con Sparrow para capacitar a los médicos en el trauma de la zona de guerra. Haj Darwish y yo hablamos por Skype mientras Sparrow se quedaba con ella durante su visita más reciente. “Ella sigue regresando”, me dijo. “Ella no tiene miedo. La llamamos la Luchadora '.