Cómo Angela Merkel se convirtió en la mujer más poderosa del mundo

La mujer más poderosa del mundo tiene prisa. Con pasos enérgicos y decididos en una mañana de primavera en Berlín, la canciller Angela Merkel entra en el auditorio de cristal y acero de la Cancillería, la moderna Casa Blanca de Alemania, sin apenas reconocer la docena de cámaras que la apuntan directamente. Ella lleva a un hombre mucho más joven, Saad Hariri, el primer ministro del Líbano, al podio, con un brazo rozando su espalda, en absoluto dominio de este baile. 'Líbano', comienza bajo la atenta mirada de Hariri, para quien cada minuto en compañía del líder más importante de Europa es oro político, 'alberga a más de un millón de refugiados sirios'. Se dirige a los medios de comunicación reunidos, en su mayoría de Oriente Medio, mientras las cámaras zumban: 'Y muestra un gran espíritu humanitario'.


Minutos antes, había observado a los reporteros posando para selfies frente a la insignia del águila negra de la República Federal de Alemania. Ahora están hipnotizados por la mujer baja y matrona con una chaqueta de seda cruda azul verdoso, con sus característicos pantalones negros y zapatos cómodos para caminar. Ningún peluquero o maquillador formaba parte del programa matutino de Angela Merkel; simplemente no había tiempo. Con el país en camino a las elecciones, su futuro político está en juego.

Entre el nacionalismo de Donald Trump y el populismo autoritario de Vladimir Putin, muchos consideran a Angela Merkel como la última líder democrática real en pie. Por supuesto, se ve fortalecida por la reciente elección del presidente francés Emmanuel Macron, un centrista proinmigrante y proeuropeo. Es revelador, minutos después de su victoria del 7 de mayo, la primera llamada de Macron fue con Merkel. Su primer viaje al extranjero, a Berlín, tuvo el simbolismo de una bendición ritual del líder casi oficial de Europa. Pero ser jefa de Estado durante doce años en la era digital es mucho tiempo, y ahora pide cuatro más. Ha sobrevivido a los presidentes de mandato limitado George W. Bush y Barack Obama, así como a Tony Blair, David Cameron, Nicolas Sarkozy y François Hollande. Solo su némesis, Putin, sigue en el poder.

El ritual de la prensa con Hariri sin problemas, el poder de la canciller lleva a la primera ministra al lado de los retratos oficiales de sus predecesores: Konrad Adenauer, Willy Brandt, Helmut Schmidt, Helmut Kohl y los demás, todos hombres. Merkel será la primera mujer en unirse a sus filas en el muro. Pero, espera, no por un tiempo.

Minutos más tarde, la veo, con el maletín abultado en la mano, meterse en un sedán negro que espera. Tres ayudantes vestidos de oscuro la siguen, y el coche se aleja rápidamente de la acera. No suenan las sirenas; ninguna luz parpadea. Angela Merkel no disfruta de la fanfarria de los altos cargos. Es la Semana de la Integración de los Refugiados y se espera que esté en Colonia dentro de una hora. Todo su enfoque está en las elecciones del 24 de septiembre, que contarán de muchas maneras como un referéndum sobre su política notablemente abierta, ya menudo controvertida, hacia los refugiados.


A finales del verano de 2015, la canciller transformó abruptamente tanto su imagen como su legado. Conocido por la precaución olímpica (la palabraMerkelnfue acuñado para significar 'retraso'), Merkel noMerkelncuando permitió que cientos de miles de sirios y otros refugiados cruzaran a Alemania y al santuario. '¡Wir schaffen das!' ella anunció.Podemos manejar esto.Merkel llamó a los alemanes a un servicio más allá de la expiación por su oscuro pasado: abrir sus comunidades a extraños, de culturas con tradiciones, idiomas y creencias dramáticamente diferentes a las suyas.

Casi de la noche a la mañana, hombres, mujeres y niños cansados ​​salieron de trenes y autobuses que habían abordado en los menos acogedores Balcanes y Europa del Este, el último tramo de viajes de pesadilla que comenzaron en pueblos y ciudades de Siria, Irak y otros lugares, un total de un millón de recién llegados. No fue solo Merkel quien asombró al mundo. Con poca anticipación o preparación, miles de alemanes acudieron en masa para recibir a los recién llegados. Muchos se preguntaron: ¿Cómo se habían convertido Alemania y su canciller en el centro moral del mundo?


Una refugiada de catorce años jugó un papel sorprendente en su evolución.

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El 16 de julio de 2015, durante una transmisión de televisión con el canciller y un grupo de estudiantes, una adolescente palestina levantó la mano y le dijo a Merkel, en perfecto alemán: 'Es muy doloroso ver a otras personas disfrutar de la vida'. La joven, llamada Reem, agregó: 'Y no puedo disfrutarlo con ellos. . . . No sé si podré quedarme aquí o cuál será mi futuro '. Sin estar preparada para una emoción tan cruda, Merkel cambió a la jerga política. “La política a veces es difícil. . . ' ella empezó. La cámara giró hacia Reem, llorando. “Oh, Dios”, se escuchó murmurar al canciller por el micrófono. Cruzando el escenario hacia Reem angustiado, se inclinó para acariciar el hombro de la chica. La mujer más poderosa del mundo no parecía poderosa en absoluto. Parecía tan afligida como el refugiado que lloraba.


Más tarde ese verano, Merkel se vio aún más destrozada por imágenes que no esperaba ver en la Europa del siglo XXI: hombres, mujeres y niños confinados detrás de alambre de púas por los guardias fronterizos blandiendo armas de fuego de Hungría, un miembro de la Unión Europea. . 'Crecí mirando un muro en mi cara', advirtió Merkel a Viktor Orbán, el primer ministro populista de Hungría, refiriéndose al Muro de Berlín. 'Estoy decidido a no ver más barreras erigidas en Europa durante el resto de mi vida'. Y entonces anunció su política.

Para el canciller, un ex científico entrenado en exactitud y precisión, fue un movimiento asombrosamente arriesgado. Algunos en la comunidad internacional aplaudieron su iniciativa. David Miliband, exsecretario de Relaciones Exteriores británico y actual director del Comité Internacional de Rescate, dice que su logro en la integración de un número sin precedentes de refugiados es “una verdadera hazaña. Merkel ha hecho una de las cosas más difíciles en política ”, dice. 'Cuando surgió un problema difícil, ella se negó a dar la vuelta'. Otros no estuvieron de acuerdo. Los políticos de la oposición la llamaron arrogante; un grupo de manifestantes cerca de Dresde la abucheó con insultos. Las protestas no se extendieron, pero incluso muchos de sus partidarios afirmaron que había permitido que sus emociones la cegaran.

Su viejo amigo, el exsecretario de Estado de origen alemán Henry Kissinger, la acusó de imprudencia. “Dar refugio a un refugiado”, la reprendió Kissinger en una cena en Nueva York en el otoño de 2015, “es un acto humanitario. Tomar un millón es poner en peligro la civilización '. Cuando Kissinger la presionó sobre su decisión, Merkel solo tuvo una explicación: 'No tenía otra opción'.

El alboroto posterior en la víspera de Año Nuevo de 2015, cuando cientos de hombres predominantemente de Oriente Medio se reunieron en el centro de Colonia y manosearon y robaron a decenas de mujeres y, lo que es más trágico, el ataque de un camionero tunecino en el mercado navideño de Berlín un año después. , matando a doce, avivó la ira de sus oponentes. Al otro lado del Atlántico, el candidato presidencial Donald Trump declaró que la política de refugiados de Merkel era 'un error catastrófico'.


En noviembre de 2009, los senadores y representantes de Estados Unidos la recibieron con un aplauso sostenido cuando Merkel fue presentada a una reunión conjunta especial del Congreso. “La dignidad humana será inviolable”, les dijo. 'Esta fue la respuesta al asesinato de seis millones de judíos, al odio, la destrucción y la aniquilación que Alemania trajo sobre Europa y el mundo'. Un aplauso atronador llovió sobre el canciller sonriente. Rara vez un jefe de estado ha asumido tan pública e inequívocamente la culpa de su pasado. Un año y medio después, fue invitada a regresar a Washington para aceptar el más alto honor civil de Estados Unidos, la Medalla Presidencial de la Libertad, por 'convertirse en la primera alemana del Este en liderar una Alemania unida', en palabras del presidente Obama, 'la primera mujer canciller de la historia y elocuente voz de los derechos humanos. . . . ' Merkel no tenía forma de saber que ese viaje sería el punto culminante de su relación con el aliado que había sido la partera de la democracia alemana posterior al Tercer Reich.

Cuando regresó a Washington en marzo de 2017, no se le pidió a Merkel que se dirigiera al Congreso, ni que cenara en la Casa Blanca, ni que jugara golf en Mar-a-Lago. Un intercambio superficial sobre comercio, financiamiento de la OTAN e ISIS fue su presentación inicial del presidente Donald Trump. Conociendo su tenue opinión de su política de refugiados, el canciller le había explicado que los Convenios de Ginebra (forjados a lo largo de casi un siglo para garantizar los derechos básicos de los prisioneros de guerra) obligan a los países a proteger a los refugiados de guerra por motivos humanitarios. La ironía de un líder alemán que explica los derechos humanos a un presidente estadounidense no pasó desapercibida para muchos observadores. Una imagen se volvió viral de la visita de Merkel a la Casa Blanca: de Trump aparentemente ignorando su sugerencia de que le dieran la mano a las cámaras. En declaraciones a una carpa repleta de cerveza en Munich, luego de una reunión de la OTAN con el presidente Trump en mayo, la canciller rompió su silencio diplomático. “Los tiempos en los que podíamos confiar plenamente en los demás se acabaron”, dijo, y todos entendieron quiénes eran esos otros.

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Merkel con Ivanka Trump en una cena de gala en Berlín después de la cumbre del W20, abril de 2017.Foto: Clemens Bilan / Getty Images

Sus puntos de vista divergentes sobre el comercio (Trump declaró a los alemanes “malos, muy malos” en su reciente viaje a Europa) y la inmigración les dan poco que sacudir. Merkel, líder de la acción climática desde 1994, se sorprendió por la decisión de Trump de abandonar el acuerdo climático de París. 'Les digo a todos los que creen que el futuro de este planeta es importante', proclamó desafiante, 'sigamos juntos este camino para que podamos tener éxito para nuestra Madre Tierra'.

Conocí a la canciller dos días antes del 11 de septiembre de 2001, cuando era jefa del partido Unión Demócrata Cristiana (CDU). Estuve en Berlín con mi difunto esposo, Richard Holbrooke, para la inauguración del Museo Judío de la ciudad. Desde que Richard había negociado el fin de la sangrienta guerra de Bosnia a mediados de los noventa, Merkel había pedido reunirse con él. Almorzamos en casa del director de cine Volker Schlöndorff, junto con otros invitados, incluida Susan Sontag. Fue el implacablemente voluble Sontag, no el tranquilo político alemán, quien dejó un recuerdo imborrable.

En los años transcurridos desde entonces, a menudo me he preguntado cómo esta mujer poco carismática se convirtió en la líder más importante de Europa, y una de las del mundo. Merkel rara vez da entrevistas, y su círculo de amigos y asesores muy unido se niega en su mayoría a hablar oficialmente. Pero me propuse seguirla durante su temporada de campaña. Quería hablar con sus amigos y colegas en Berlín, así como con figuras de su infancia y años de estudiante en la antigua Alemania del Este, para obtener más información.

'¡Por favor, no espere que ella salve el mundo!' El antiguo amigo de Merkel, el ex embajador israelí, Shimon Stein, advierte. 'Eso es demasiado para una sola persona'. Pero lo curioso es que la mujer que fue llamada condescendientementela mujer, 'La niña', al principio de su asombroso ascenso político, y luegoMamá(“Mami”, ¿cómo se puede llamar a una mujer de poder y ambición, por más velada que sea?) Ha levantado inmensas esperanzas más allá de sus fronteras.

'Puedo mirar al frente', le dijo a Herlinde Koelbl, su fotógrafa de toda la vida en la década de 1990, 'y no revelar lo que estoy pensando'. Koelbl, un septuagenario pelirrojo y vívido, ha estado tomando fotografías de Merkel desde 1991. En esos primeros días, el futuro canciller todavía estaba notablemente abierto. “Ella era muy tímida al principio”, recuerda Koelbl mientras tomamos un café expreso en un bar cerca de la bulliciosa Alexanderplatz. “Pero incluso entonces podías sentir su fuerza. En parte se debía a su falta de vanidad. La vanidad te debilita. Los hombres que fotografié son todos muy vanidosos. Ella no está.'

Merkel le dijo una vez a Koelbl: 'En presencia de hombres dominantes, siento una repulsión física y quiero sentarme más lejos'. Al encontrarse con Putin en su residencia del Mar Negro en 2007, demostró su acero. El exoficial de la KGB, consciente del conocido miedo de Merkel a los perros (una vez había sido mordida), desató a su gran labrador negro, Koni. Extendiéndose, con una sonrisa de satisfacción en los labios, Putin observó a Merkel, que no movía ni un músculo, con el rostro y el cuerpo como piedra. Sus ayudantes estaban furiosos con la rusa, pero ella no. 'Entiendo por qué tiene que hacer esto', dijo, 'para demostrar que es un hombre. Tiene miedo de su propia debilidad '. Lo que Putin y otros políticos machos alfa suelen pasar por alto es que Angela Merkel puede tener miedo de los perros, pero no de los hombres.

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El perro del presidente ruso Putin, Koni, hace acto de presencia durante la visita del canciller a Sochi, 2007. Foto: Sergei Chirikov / EPA / REX / Shutterstock

Aún así, existe el misterio central de cómo una ex científica poco atractiva se convirtió en la primera canciller de un país que nunca había tenido una reina. Merkel no tenía modelos a seguir ni una red cuando, a los 35 años, cruzó de Alemania Oriental a Alemania Occidental en 1989. Lo que tenía era empuje, inteligencia y ambición, lo último que se mantuvo en secreto. “Una vez, hace mucho tiempo”, me dice Schlöndorff, “la presenté como nuestra futura primera canciller. No estaba contenta conmigo por sacarla antes de que estuviera lista '.

En la cima del poder, Merkel no ha cambiado su estilo de vida. Vive modestamente en un apartamento al otro lado de la calle del Museo de Pérgamo de Berlín. Solo el nombre de su esposo, PROF. DR. SAUER, está por encima del timbre. (Joachim Sauer, un químico respetado, es incluso más reservado que su esposa, simplemente afirma: 'No soy de interés para el público'). Su asociación es sacrosanta para Merkel. Como le explicó a Koelbl, 'Prefiero cancelar tres citas que poner en peligro mi relación', lo cual, agregó, 'me da seguridad. Con él, no tengo que decir nada. Podemos estar tranquilos juntos '.

Los berlineses están acostumbrados a ver a la pareja cenando en uno de los pocos restaurantes de la ciudad y a ver al canciller comprando comestibles o entrando silenciosamente en la ópera. Una amiga cercana me cuenta que en su pequeña casa de campo cerca de su ciudad natal de Templin, Merkel no solo cocina comida alemana sencilla, sino que también limpia la mesa. Solo la prensa sensacionalista se siente frustrada por la ausencia de un escándalo financiero o personal del que informar. Merkel vivió durante muchos años con Sauer antes de casarse tranquilamente en 1998. “Un niño”, le dijo a Koelbl, “requeriría dejar la política”, algo que ella no estaba dispuesta a hacer.

Angela Merkel Joachim Sauer

La canciller con su futuro esposo, Joachim Sauer, en 1989. Foto: Bogumil Jeziorski / AFP / Getty Images

Sus amigos, Schlöndorff entre ellos, me aseguran que la impasible Merkel que el público ve tiene un ingenio astuto y hace imitaciones perfectas de varios líderes mundiales: Al Gore, Sarkozy, Berlusconi y, por supuesto, Putin. ¿Está trabajando en su suplantación de Trump? Nadie lo dirá. Una cosa está clara: si se propusiera construir el polo opuesto de Donald Trump en todos los sentidos, terminaría con alguien como Angela Merkel. Impaciente con los halagos, reprende a su personal por reírse excesivamente de sus bromas. ('¡Me has escuchado contar esa historia antes!', Le regaña). Durante la entrevista de trabajo de Steffen Seibert para ser su portavoz, Merkel le dijo: 'Entiende que tendrás que trabajar muy duro'. 'Sí', respondió, 'lo sé'. 'No.' Ella sacudió su cabeza. 'No es así. Más adelante, mirarás hacia atrás y estarás orgulloso de este trabajo. Pero no tendrás vida privada '.

El canciller es un equipo pequeño y ferozmente leal, que incluye a varias mujeres impresionantes. Su ministra de defensa, Ursula von der Leyen, madre de siete hijos, tiene el elegante y rubio aspecto de presentadora de televisión. Beate Baumann dirige la oficina del canciller y está facultada para hablar sin rodeos con su jefe. (Una vez, según se informa, cuando Merkel estaba al borde de las lágrimas, Baumann le dijo, frente a los demás, que se recuperara). Por supuesto, sobre todo, Merkel mantiene sus emociones muy controladas. 'Tiene una constitución increíblemente robusta', dice el ex embajador Stein. Pero, me dice Koelbl, “ella es increíblemente fuerte durante los momentos estresantes y se enferma más tarde, cuando termina. Ella ve esto como uno de los requisitos fundamentales en la política: cuando se pone serio, solo tienes que resistir y ser fuerte '.

Para encontrar la fuente de este personaje complejo, subo a un tren en la Hauptbahnhof de Berlín con destino a Templin, en los bosques de pinos y lagos del norte de Brandeburgo. Atraviesa las estaciones del terrible siglo pasado en Alemania: Oranienburg, uno de los primeros campos de concentración nazis; Sachsenhausen, primero nazi, luego soviético; Seelow, donde las tropas de Hitler y Stalin se ensangrentaron hasta el amargo final de la Segunda Guerra Mundial. Una quietud surrealista se cierne sobre este rincón de la antigua Alemania Oriental. Escasamente poblada, sus campos de pajares y amapolas silvestres no han sido tocados por el tiempo. Templin, donde la ex Angela Kasner pasó su infancia y a la que todavía se retira, es una ciudad adoquinada de postal. Pero, como tantas otras cosas en Alemania, está ensombrecido por la historia. Las señales de tráfico cirílicas y el suelo envenenado por las pruebas de armas son recordatorios de su proximidad a una antigua base militar soviética. Angela, hija de un pastor luterano en un país donde la religión estaba mal vista, aprendió a ser cautelosa antes de poder montar en dos ruedas.

El mayor trauma de su infancia ocurrió el 13 de agosto de 1961. De la noche a la mañana, las autoridades de Alemania Oriental erigieron un muro que rodeaba la ciudad de Berlín, la última abertura en el Telón de Acero. Los alemanes orientales, incluida Angela de siete años, sus padres y dos hermanos, en adelante fueron prisioneros del estado. “Vi a mis padres completamente indefensos”, le dijo a Koelbl. “Mi madre lloró todo el día. Quería animarlos, pero no pude '.

Vigilante, seria, navegando entre el estado que todo lo ve, con sus 189.000 informantes de la Stasi, y sus padres, Angela brilló en clase. Pero incluso cuando era niña, sopesaba y analizaba antes de zambullirse, literalmente. Merkel cuenta la historia de pasar la mayor parte de una hora de clase de buceo paseando de un lado a otro en la tabla alta, calculando riesgo versus beneficio. Cuando sonó la campana final, se zambulló.

Su profesora de ruso, Erika Benn, una mujer bulliciosa de unos 70 años, me prepara café en su cocina de Templin bañada por el sol y recuerda a su brillante alumna, ahora canciller. Sentados en su sofá, miramos fotografías de la clase que muestran a Merkel con una expresión solemne en la última fila, la ganadora de todos los premios en ruso. 'Le supliqué', recuerda, 'que sonriese un poco'. En estos días, Benn se enorgullece cuando Putin elogia las habilidades en ruso de su exalumna.

Benn, ex miembro del Partido Comunista, no podía saber cuánto le irritaba Angela la falta de libertad. 'Llegaba a casa todas las noches llena de ira', le dijo Merkel a Koelbl, 'y primero tuve que hablar de todo y sacarlo de mi sistema'. Una vía de escape del largo alcance del estado de la Stasi era la ciencia, un campo bastante privilegiado en el Imperio soviético.

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Hago una parada en la Universidad de Leipzig, el alma mater de Nietzsche, Wagner y Goethe, donde Angela estudió física. Incluso aquí, en la ciudad barroca de Johann Sebastian Bach, Angela se destacó entre los eruditos más brillantes de Alemania del Este. Su supervisor de doctorado, Reinhold Haberlandt, Ph.D., un hombre alto y serio, me invita a su modesto apartamento lleno de libros y me cuenta los años difíciles cuando Angela era su estudiante estrella. “El objetivo del gobierno era romper la voluntad del pueblo”, dice. “Todos los científicos, incluida Angela, tuvimos que asistir a conferencias sobre leninismo y aprender ruso. No nos gustó, pero no tuvimos otra opción '. ¿Está decepcionado de que Merkel finalmente eligiera la política sobre la ciencia? “Hay muchos científicos muy buenos”, responde, “pero hay muy pocos buenos políticos”.

Cuando, el 9 de noviembre de 1989, cayó el Muro y las multitudes extasiadas se precipitaron hacia el oeste, Angela, que ahora vivía en Berlín Oriental, mantuvo su rutina. Es posible que la historia haya avanzado, pero era jueves, su noche semanal de sauna y cerveza. Así que se unió a los ciudadanos jubilosos solo más tarde, después de la sauna y la cerveza. En los meses siguientes, durante una atmósfera fluida en la que todo vale cuando el país dividido se fusionó con la República Federal, vio su oportunidad y la aprovechó. Con su habilidad técnica, se ofreció a instalar un sistema informático en un nuevo partido político incipiente con sede en Berlín, el Despertar Democrático. Ella se quedó como su portavoz. Liberada del confinamiento del estado carcelario y divorciada de su primer marido, Ulrich Merkel, un físico con el que se había casado en 1977, a los 23 años, y se fue cuatro años después, comenzó a dispararse. El gobierno alemán recién unificado, bajo la figura titánica del difunto Helmut Kohl, carecía de una mujer de Oriente. Merkel ascendió rápidamente para convertirse en Kohl'smuchacha, ministra de la mujer y la juventud y, eventualmente, ministra de medio ambiente, conservación de la naturaleza y seguridad nuclear. Tímida y seria, era fácil subestimar a Angela Merkel.

Su ascenso no siempre fue suave. Más de una vez, se redujo a lágrimas de frustración por ser excluida y menospreciada, en una ocasión incluso en una reunión de gabinete. Suspicaz por naturaleza y por la crianza del Bloque del Este, tuvo motivos para la paranoia en los noventa. “Después de horas”, me dice el ex embajador alemán Wolfgang Ischinger, “y bajo la influencia de unos tragos, solía escuchar a sus compañeros políticos de la CDU burlarse unos de otros: 'Entonces, ¿quién va a acabar con ella?' era solo una 'ella'.

En la siguiente década, ya no se sentía como una cuota.señora. 'Tienes que estar dispuesto a luchar', le dijo a Koelbl. “Intento de la manera amistosa. . . pero una vez que están en juego cuestiones importantes, puedo ser duro como un clavo. Como los hombres '. Cuando la canciller Kohl se vio envuelta en un escándalo político, Angela Merkel dio el golpe de gracia de su mentora. El 22 de diciembre de 1999, en un artículo de primera plana de la respetadaFrankfurter Allgemeine Zeitung, Merkel declaró su propia independencia y la de su partido de su exlíder. 'El Partido debe aprender a valerse por sí mismo', escribió. 'Debe tener la confianza para afrontar el futuro sin Kohl'. Una medida audaz y arriesgada, puso fin a la vida política de Kohl y aseguró la de Angela Merkel.

De vuelta en la Cancillería, unos días después de mi viaje hacia el este, veo a Merkel, iluminada a contraluz por el cielo plateado de Berlín, con un trozo del río Spree visible. Está rodeada de varios cientos de trabajadores refugiados voluntarios de toda Alemania. Amas de casa con trajes elegantes y jóvenes larguiruchos con jeans desgastados la acribillan con preguntas. El verdadero trabajo de integrar a los recién llegados en lo que antes era una sociedad conservadora bastante homogénea (la cosmopolita Berlín es la excepción) recae en los ciudadanos comunes, como los que se reúnen hoy aquí. El trabajo de Merkel, como ella lo ve, es escuchar cada pregunta con interés genuino y dar respuestas honestas.

'¿Cómo se pueden enviar refugiados de regreso a Afganistán', exige enérgicamente una mujer de cabello rizado, 'cuando Afganistán no es seguro?' Porque Merkel ha comenzado últimamente a devolver a sus países a aquellos considerados migrantes, en lugar de refugiados, si esos países ya no se consideran peligrosos. La medida es casi tan controvertida como su generosa aceptación inicial de prácticamente todos los asistentes, y el número de refugiados que llegan a Alemania se ha reducido drásticamente desde la primavera de 2016. No solo las autoridades están enviando a afganos y otras personas a casa, sino que Merkel también golpeó una controvertida tratar con Turquía. A cambio de viajes sin visado para algunos turcos y miles de millones en ayuda para refugiados, varios migrantes y refugiados han sido reubicados en Turquía. Merkel ha desactivado así un tema electoral potencialmente explosivo. El apoyo al partido de extrema derecha, Alternativa para Alemania, ahora se ha reducido a un inofensivo 9 por ciento, uno de los más bajos apoyos a la derecha en cualquier país europeo. Y por ahora parece haber superado una amenaza potencialmente mayor, de Martin Schulz, un socialdemócrata que es aún más pro-Unión Europea y tan pro-refugiados como ella.

'Nunca olvidemos', dice la canciller al cerrar su reunión con los voluntarios, 'nadie sale de casa a menos que esténforzadopara.' Esa ha sido su frase de piedra de toque al caminar por la cuerda floja entre sus impulsos humanitarios y la presión política tanto desde dentro de su país como desde la Unión Europea.

La sesión con los voluntarios ha animado a Merkel. Mientras los asistentes se alinean para posar para las fotos con ella, Seibert nos vuelve a presentar y por fin tenemos la oportunidad de hablar. 'Ah, sí', dice ella. 'Gracias por tu libro'. (Le había enviado mi propio relato de haber crecido detrás del Telón de Acero, en Hungría). “Recuerdo nuestro almuerzo con Richard”, continúa. Me conmueven sus poderes de memoria. En esta breve conversación, me pregunto qué puedo pedir que dé un vistazo al enigma que es Angela Merkel. 'Señora Canciller', digo. '¿Puedes compartir el secreto de tu éxito en el mundo masculino de la política alemana?' Los rasgos de la canciller se suavizan momentáneamente mientras considera esta pregunta inesperada. Cuando sus ayudantes se acercan, finalmente responde: '¡Resistencia!'

De repente, la asombrosa trayectoria de Merkel, desde el montón de cenizas del fallido Imperio Soviético hasta convertirse en la mejor esperanza de Occidente, tiene perfecto sentido: aguanta, observa, escucha, sigue tu propio consejo y trabaja el doble de duro que los hombres. Incluso ahora.

Gane o pierda en septiembre, el lugar de Merkel en la historia está tan asegurado como el de la mujer cuyo retrato cuelga en la pared de su oficina, Catalina la Grande. La princesa alemana del siglo XVIII se convirtió en emperatriz de Rusia y la transformó en una de las grandes potencias de Europa. Al igual que Catherine, Angela Merkel también ha transformado su país, no por la fuerza de las armas y los ejércitos, sino por la autoridad moral y la discreta persuasión. Podemos manejar esto. Hasta ahora, la canciller y su equipo han hecho precisamente eso. Pero entonces, en un momento en que lo impensable se convierte con frecuencia en realidad, es mejor evitar predecir el futuro. Angela Merkel, producto de un imperio que colapsó, no da nada por sentado.