'Mi trabajo es ser un líder espiritual': Detrás de escena con Virgil Abloh

Vaya, este tipo puede hablar. Grandes matorrales de verborrea surgen mientras Virgil Abloh piensa en voz alta en oraciones largas y continuas, a menudo doblando hacia atrás para criticarse a sí mismo o para agregar más pensamientos o reformular. Está tan emocionado de explicar, de que lo entiendan, que a veces se interrumpe para pensar en su próximo pensamiento. (También es un oyente tan ansioso y atento que a menudo anticipa lo que estás a punto de decir y lo dice por ti). Como dice Serena Williams, quien colaboró ​​con Abloh en el vestido de tutú que usó en el US Open el verano pasado, “Es una de las personas más interesantes con las que he tenido una conversación. Te encuentras pensando, Espera: ¿tienes 90 años? ¡¿Cómo tienes tantas historias ?! ' O como me dijo su amigo Kim Kardashian en febrero, “No hay otra forma de describirlo: es la persona más agradable que jamás conocerás. Es un alma genuinamente amable. Verás.'


Nada de lo cual explica por qué alguien que recientemente emergió, a los 38 años, en el escenario principal de la moda internacional, como director artístico de ropa masculina en Louis Vuitton, el primer afroamericano en dirigir una importante marca de lujo global, merece una gran retrospectiva de museo. “Virgil Abloh:‘ Figures of Speech ’”, que se inaugura el 10 de junio en el Museo de Arte Contemporáneo de Chicago, comenzará detallando las obsesiones de un patinador de diecisiete años de Rockford, Illinois; recorre su camino a través del trabajo que Abloh hizo como director creativo de Kanye West y la fundación en 2013 de su sello, Off-White; y terminar en los escalones superiores de los ateliers de París.

El trabajo de Abloh se siente tan absolutamente actual no solo porque parece trabajar a la velocidad de las redes sociales (donde tiene un instinto extraño para captar la atención de una audiencia absorta) sino porque también es el tipo de erudito multidisciplinario. quien diseña muebles para Ikea y DJs en Coachella, mientras se apropia del trabajo de aquellos a los que admira a través de colaboraciones con todos, desde Williams hasta Jenny Holzer y John Baldessari. 'Es unmuyforma contemporánea de trabajar ”, dice Michael Darling, curador en jefe de MCA,“ donde alguien es absolutamente intrépido a la hora de cruzar fronteras y géneros. Mucho de lo que impulsa la cultura hacia adelante es absorber y reconocer cosas que ya existen, empujándolas hacia adelante. Virgil ve todo esto como un gran esfuerzo colectivo y generacional '.

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De 'Virgil Abloh:‘ Figures of Speech ’' del MCAC, un prototipo de alfombra de Virgil Abloh para IKEA.Foto: Cortesía de IKEA. Virgil Abloh para IKEA, prototipo de alfombra “WET GRASS” (inédito), 2018.

“Desde el principio, abordé la idea del diseño desde un nivel de base”, dice Abloh. 'Eliminé esta idea de que de alguna manera está separada del consumidor'. Abloh aporta una gran metáfora, en este caso para explicar en qué se diferencia su proceso del de los diseñadores del pasado. “No tienes que sentarte en tu estudio y lanzar un dardo y esperar que caiga en el centro de la diana. Si realmente caminas hacia el tablero de dardos, puedes colocarlo en la diana. Creo que ese es el éxito de Off-White. No he hecho una distinción entre el mundo del diseño y el mundo real, solo me he sumergido en ambos. Y como vengo de fuera de la industria de la moda, no me puedo permitir el lujo de crear colecciones de forma tradicional '.


No es casualidad que el ascenso de Abloh haya reflejado el ascenso de modelos sociales, como Kendall Jenner, Gigi y Bella Hadid. “Creo que la moda es realmente sumergirse en un lugar de moda urbana”, dice Jenner, “este momento realmente genial, fácil y relajado. Y creo que Virgil acepta eso ...encarnaese. Es el tipo más feliz y agradable. Tiene perfectamente buenas razones para estar estresado y abrumado, pero nunca lo está. Y te hace sentir que deberías ser así, más cariñoso y abierto '.

Abloh siente cierto parentesco. 'Existe esta montaña insuperable de leyendas que nos precede, esta tutela que no permite que entren nuevos', dice Abloh. “A menudo es una vieja guardia que refuerza los viejos tiempos. Creo que ambos estamos tratando de cerrar la brecha entre lo antiguo y lo nuevo: están recordando los días de gloria de las supermodelos más grandes, pero lo están haciendo de la manera moderna. Estoy tratando de hacer lo mismo con el diseño '.


Es un fin de febrero increíblemente cálido en París, lo que significa que es un poco sofocante en el loft de la rue d'Uzès en el Segundo Arrondissement que Abloh alquila para preparar sus espectáculos Off-White. En una habitación, tranquila y casi vacía, vislumbro cómo va tomando forma su próxima colección de resort: hay un tablero de inspiración cubierto de imágenes de mujeres que llevan y usan equipo de buceo junto a un estante colgando con delicados vestidos de macramé que parecen algo Jacqueline Bisset podría haber usadoLa profundidad. La otra habitación es una especie de caos vertiginoso y feliz, con mesas cubiertas con guantes y cinturones Day-Glo, bolsas que parecen señales de tráfico, un perchero de abrigos acolchados del tamaño de iglús. Cuando Abloh aparece de repente, alto y desgarbado y con una brillante cabeza calva, vistiendo complicados pantalones negros, una camisa hecha con pañuelos azules y esas zapatillas Nike con una etiqueta de equipaje que ha convertido en una cosa, pronto hay editores de moda dando vueltas. él y modelos apareciendo para pruebas con el estilista Stevie Dance. El sonido predominante, aparte de Frank Ocean que llega a través de los altavoces, es la gran y cálida risa de Abloh, un hombre que parece estar completamente relajado y feliz con solo 24 horas para el desfile de prêt-à-porter de otoño de 2019 de Off-White. . (De hecho, la noche siguiente, momentos antes de que comenzara el espectáculo, lo pillé bailando entre bastidores con un grupo de amigos).

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De 'Virgil Abloh:‘ Figures of Speech ’' del MCAC, prototipos de Nike diseñados por Abloh en 2018.Foto: Bogdan Plakov. Virgil Abloh, prototipos de Nike (inédito), 2018.


En un momento, Bella Hadid aparece y desaparece con Dance en un área adecuada antes de emerger con un par de calzoncillos negros sedosos, tacones serios y una chaqueta a cuadros en blanco y negro. Abloh lo asimila y asiente en silencio en señal de aprobación. Unos minutos más tarde reaparece con un autobús escolar: bata amarilla con un tren que llena la habitación. Camina hacia Abloh. “Enfermo”, dice, con una sonrisa de oreja a oreja. Abloh, Dance y Hadid ahora están parados frente a una tabla con todos los looks del programa, tratando de decidir qué usará Hadid.

'Me encanta ese primer vistazo', dice.

'Sí', dice Abloh. 'Yo también.'

'Es importante', dice Hadid. “Y me encanta esto también. Son tan diferentes '.


'Pero si fueras a un evento, ¿cuál te pondrías?' Dance pregunta. 'No podemos decidir'.

'Está bien', dice Hadid. 'A la cuenta de tres, diunoodos. Uno . . . dos . . . Tres. . . . '

'¡Uno!' todo el mundo grita.

¡Woo-hoo!”Grita Abloh, riendo. '¡Decisión tomada! Eso fue fácil.'

niños famosos de la escena

Más tarde, le pregunté a Abloh sobre dejar que Bella eligiera su propio estilo para el programa. “Parte de lo que hace un gran espectáculo”, dice, “es cómo se siente Bella cuando camina por la pasarela. Tiene una presencia extraña y poderosa. Y lo que creo que es importante no es su apariencia, es su personalidad, su cerebro, lo que la hace única y atractiva. Entonces, ¿cómo puedo capturar eso? Hazla parte del proceso. Así fue como tuve que encontrar mi truco de magia. Eso es lo que quiero que sea Off-White: la marca es tanto de ella como mía, o tanto de mi pasante o asistente como de mí. Se trata de unempoderadomarca. Mi trabajo no es controlarlo y agarrarlo, que es como intentar agarrar una pluma. Mi trabajo es ser una especie de líder espiritual '.

Con el mundo de la moda tratando de modernizarse y dar paso a un nuevo crecimiento desde hace algún tiempo, el ascenso de alguien como Virgil Abloh, proveedor de sudaderas con capucha y zapatillas que pueden correr por miles, parece inevitable. Sin embargo, lo que todavía se siente novedoso acerca de su presencia en la cima de la industria es que viene deacademia. (¿Algún otro diseñador en historia estudió ingeniería estructural durante cinco años y obtuvo una maestría en arquitectura?) Quizás debido a todos esos años en la torre de marfil, Abloh no le recuerda nada más que a su profesor de moda favorito: historia del arte, tal vez. , o comp lit, y es tan relajado acerca de sus logros que a veces también puede recordarle a otro hombre negro de Chicago con un padre africano: Barack Obama.

Cuando le sugiero a Abloh que su ciudad natal, a pesar de sus problemas intratables de corrupción gubernamental y violencia policial, parece única en su capacidad para producir una especie de optimismo negro, está de acuerdo. 'Chicago es este lugar que da a luz a un tipo de artista único', dice. “Hay algunas similitudes entre muchos de ellos, como [el artista] Theaster Gates y Kanye West y [el renombrado DJ del house de Chicago] Frankie Knuckles, yo mismo. Tiene una historia negra tan fuerte arraigada allí, pero está protegida. No hay ningún tinte cosmopolita en nada; en realidad, es solo una gran comunidad local. Creo que es un lugar donde puedes encontrar tu voz sin tener que hacerloproclamaresta voz. Y hay un fuerte linaje sociopolítico con el enorme South Side, que obligó a las comunidades negras a organizarse. O crees en el escenario del fin del mundo o quieres efectuar un cambio, y lo que vemos en un Obama o una Oprah, eso toca una fibra sensible en el lado positivo de algunos de nosotros que somos de allí '.

'Sé que está extremadamente orgulloso de ser de Chicago', dice el director creativo y DJ Heron Preston, quien trabajó con Abloh en varios proyectos de Kanye a mediados de la década de 2000, así como en una línea de ropa urbana, Been Trill. “Fue moldeado por la era de Michael Jordan. En Coachella tenía esta gran pantalla detrás de él de Jordan en su mejor momento '. Lo que impresionó a Preston de ver el ascenso de Abloh es 'lo claro que está su enfoque. Así fue como llegó a Louis Vuitton: éldeseadoesa posición y simplemente lo hizo, sin dejar que las viejas reglas se interpusieran en su camino. En realidad, está reescribiendo las reglas y muchos niños lo admiran. Realmente ha revolucionado el enfoque convencional de una carrera de diseño '.

Abloh eligió el nombre Off-White para recordarle que nada es blanco o negro, hombre o mujer, mercado masivo o aspiracional: a menudo son ambos, o ninguno. 'Voy a construir una marca que esté relacionada conmigo y con mi generación', se dijo hace seis años, cuando Off-White comenzó, con mucha humildad, en Milán. En la escuela secundaria, dice, “podía sentarme en cualquier mesa del almuerzo: los deportistas o los patinadores que fuman marihuana o los chicos preppy. Me gustaba estar en el medio, virar en el espacio intermedio. Es casi como una tierra sin vigilancia. Por eso amo el espíritu millennial. Harán un Instagram donde son góticos, y la próxima semana visten Harajuku. Eso es libertad. Una de las premisas más importantes en mi práctica es que está bien contradecirse; es humano '.

Es el día después de su desfile Off-White en París, y ahora estamos en la sede de Louis Vuitton en la rue du Pont-Neuf, sentados casi exactamente en el mismo lugar donde, hace ocho años, entrevisté a otro diseñador estadounidense en París conocido por una visión expansiva e hiperactiva de la moda: Marc Jacobs. En ese momento, Jacobs se acercaba al final de su triunfante reinado de diecisiete años como director creativo de Vuitton. De hecho, el escritorio de Abloh es precisamente donde estaba el de Jacobs.

Cuando Abloh tenía poco más de 20 años y en su mayoría trabajaba como DJ y 'conoce los detalles' de lo que él llama 'estilo de vida', que todavía es un consumidor, todavía no un creador, vio el documental de 2007.Marc Jacobs y Louis Vuitton. “Ese fue el momento en que comencé a prestar atención a la moda”, dice. “En ese entonces conocía la moda con F mayúscula, como eso que pasaba en lugares lejanos que era intelectual, de alta cultura, no para mí, no para las masas. Pensé que la moda era difícil de describir, y erasupuestoser difícil de describir, porque debería existir esa barrera para que se sienta importante '. Y luego: 'Marc Jacobs, unamericano—Llegó e hizo su propia articulación de alto y bajo y de alguna manera rompió la mística y la barrera. Esa es mi estrella del norte '.

Delphine Arnault, directora y vicepresidenta ejecutiva de Louis Vuitton, es solo unos años mayor que Abloh. Ella es la primera mujer y la persona más joven en estar en la junta de LVMH, y ella y Abloh se entienden; cuando le pregunto por qué Vuitton contrató a Abloh, ella dice que fue su 'enfoque disruptivo' lo que selló el trato. Pero también habló sobre el primer espectáculo de Abloh para Louis Vuitton como un 'evento cultural, una celebración de personas de todo el mundo' que destacó 'los valores que están en el centro de las preocupaciones de nuestra generación: la diversidad y la inclusión'. (Abloh describe el desfile, que comenzó con ropa completamente blanca usada por modelos agrupadas por color de piel, como 'no sobre inclusividad, o blanco y negro, se trataba de todos los colores. Y a medida que avanzaba el desfile, la ropa alcanzó un prisma y entró en un efecto de arco iris, que fue derivado del nacimiento de Technicolor enEl mago de Oz—Una película que comienza en blanco y negro ”).

En muchos sentidos, Jacobs puso la mesa para Abloh al hacer el arduo trabajo de cambiar los valores de una empresa muy anticuada, una que había estado fabricando baúles con monogramas durante 150 años antes de llegar allí. Una de las formas en que lo hizo fue a través de colaboraciones atrevidas y exitosas con artistas modernos: Stephen Sprouse, Takashi Murakami, Richard Prince y, tal vez como presagio de lo que estaba por venir, Kanye West. Abloh ha tomado nota, y la evidencia está por toda la habitación: sillas de “rejilla” de su propio diseño que parecen jaulas de metal; muebles de color naranja brillante diseñados por su amigo Max Lamb; una mesa de mármol con astas de Rick Owens; piezas del mobiliario que hizo en colaboración con Ikea que “un joven de diecinueve años puede moverse por tres apartamentos”, dice. Sentado en una esquina hay un sofá cama Prouvé vintage de $ 40,000 con muestras de tela de color caramelo envueltas sobre él. 'Es un proyecto en el que estoy trabajando con una galería', dice. 'Estoy haciendo 30 de ellos, y estoy teñiendo cada cama con un color diferente del arco iris; todo, cuando se exhiba, será el espectro completo'.

En cuanto a las críticas que le hacen a Abloh quienes lo acusan de ser nada más que un apropiador, no un pensador original: “Esa forma de diseñar, de desarrollar todo desde cero, viene de otra época”, dice. “Para mí, el diseño se trata de todo aquello que me parece digno de contar una historia. No creo que la cultura se beneficie de la idea de que esta línea en una hoja de papel nunca se haya dibujado de esta manera exacta. Mi objetivo es resaltar las cosas, por eso colaboro mucho, por eso hago muchas referencias y eso es lo que hace que mi trabajo sea lo que es '.

Todo lo cual nos lleva de vuelta a la pregunta de cómo un hombre de 38 años que ha sido diseñador de moda durante solo seis años obtiene una retrospectiva de museo de 20 años. Abloh se levanta de un salto del sofá y me lleva a un modelo elaboradamente detallado de la exposición del museo que hizo. 'No son solo todos los años de Off-White', dice. “Obviamente tengo mucho más en juego de lo que la gente podría suponer. Lo que estaba haciendo cuando era adolescente estará en la primera habitación. Luego estás pasando por la moda y la música y las bellas artes y el diseño '. Y luego señala una habitación en el modelo con un anuncio de cigarrillos Newport en miniatura colgado en una pared. “Este está relacionado con la raza”, dice.

pelo de coco tostado

Esa sección de la exposición, 'The Black Gaze', 'realmente analiza el contenido político emergente en su trabajo', dice Darling, el curador de MCAC, 'donde está planteando cuestiones de equidad e inclusión y acceso, racismo estructural'. Hay una pieza de neón en el desfile que dice, obviamente estás en el lugar equivocado, que usó en uno de sus primeros desfiles de moda. “Es una especie de gesto surrealista que intenta desorientarte en la galería”, dice Darling, “pero también es un reflejo de la sensación de exclusión que ha sentido al intentar abrirse camino en el mundo de la moda, y también, tal vez, este tipo de espacio intermedio que ocupa en términos de su identidad nacional ”.

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De 'Virgil Abloh:‘ Figures of Speech ’' de MCAC, una silla diseñada por Abloh en 2017.Foto: Cortesía del artista. Virgil Abloh, Color Gradient Chairs, 2018. Metal pintado, cuatro piezas, cada una: aproximadamente 36˝ x 24˝ x 24˝.

Dos semanas después, me encuentro con Abloh, recién salido de un vuelo retrasado desde París, en Chicago. Para cuando finalmente nos sentamos a hablar en Soho House, son más de las 8:00 p.m. No se inmuta y sigue tan locuaz como siempre. 'Estuve en dos aviones hoy durante nueve horas', dice. 'Vuelo de ida y vuelta entre París y Chicago como si fuera Uber'.

Su familia, su novia de la escuela secundaria, Shannon, con quien se casó en 2009, y sus dos hijos (una hija, Lowe, cinco y un hijo, Gray, tres), vive aquí en Chicago, de ahí los constantes viajes transatlánticos. Cuando le pregunto a Abloh sobre esta parte de su vida, se vuelve inusualmente reticente. “Conocí a Shannon desde el principio, pero ahora soy la misma persona que era en la escuela secundaria. Me gusta la consistencia. Para mí, para trazar este curso en un torbellino creativo, se necesita una vida familiar sólida, un sistema de apoyo. No funcionaría si estuviera distraído '.

Sentado frente a él hay una maqueta del libro de la mesa de café que servirá como catálogo para el programa de MCAC. Ahora que el trabajo para el programa está casi terminado, y mientras Abloh avanza sigilosamente en los 40, ha estado pensando mucho en lo que vendrá después. 'Estoy en esta fase de la mediana edad en la que estoy pensando en estar más contento sentado en un sofá', dice. “Como adicto al trabajo, ese es el enigma central. Estoy absorbiendo estos hitos en mi carrera, pero también acojo con agrado la idea de que, sí, tal vez no viajo tanto; tal vez no asumo tantos proyectos; tal vez paso más tiempo en casa con mis hijos. Ahora que veo cuál es mi trayectoria, ¿quién sabe? Podría estar abierto a ser aburrido '.

Lleva una chaqueta de cuero única creada para Vuitton que no hizo el corte final. Blasonado en la parte posterior hay un vaquero pintado a mano de pie en Marte, mirando hacia la Tierra, con el propio vaquero vistiendo una chaqueta con un logotipo que dice 'desde lejos'. Es fácil interpretar todo esto como una metáfora no solo de la dislocación que debe sentir al trabajar tan lejos de su familia, sino también de lo que sus padres, que dejaron Ghana en los años setenta para irse a Chicago, donde su padre trabajaba en una fábrica de pinturas, deben ha experimentado. Su hermana mayor, ahora enfermera, nació en Chicago antes de que su padre consiguiera un trabajo mejor en otra fábrica de pintura en las cercanías de Rockford, donde nació Virgil en 1980.

Sus padres hablaban ga, un idioma local de Accra, la capital de Ghana, en casa. Cocinaban comida africana tradicional y escuchaban música africana. “No hubo drama ni trauma a su alrededor”, dice sobre el tipo de existencia dual que llevó. Simplemente absorbió la ética laboral de sus padres. “Tengo recuerdos vívidos de regresar a Ghana y mirar por la ventana y ser muy agradecido, pero tener como doce años, como, ¿y si mi papá no hubiera tomado esta decisión de dar este salto de fe para ir a esta nueva ¿país? Sería el niño del lado de la calle en África sin idea de lo que estaba pasando en el resto del mundo. Y lo que pasa con Ghana: las aguas residuales fluyen a lo largo del costado de la calle en una cuneta abierta. Así que no tenía huesos para ser rebelde. Si mi padre decía: 'Haz tu tarea de matemáticas', hacía lo que me decían '.

Abloh no tenía ningún interés en ir a la universidad, ni idea de lo que quería hacer con su vida, pero su padre insistió, incluso eligió su especialización por él. “No tenía pensamientos al respecto”, dice. “Solo quería patinar y escuchar rap y Guns 'N' Roses. Recuerdo que fui a orientación y mi padre me dijo: 'Siempre quise un hijo que fuera ingeniero'. Yo estaba como, 'Claro' '.

Se abrió camino a través de cinco años de aburridos cursos como estudiante B. Su introducción a la cultura llegó 'a través del hip-hop, a través de la moda, a través deGQyAmbienterevista.' Tomó su primera clase de arte, pintura, en su último año. 'Eso fue en el otro lado del campus, donde debería haber estado desde el principio', dice Abloh. “Pero comencé a usar la biblioteca de arte, que estaba en este hermoso edificio brutalista, el color perfecto, con muebles cubiertos de terciopelo y mesas con tablero de cuero. Vacío. Super silencioso, con todos estos libros de arte. Y tenías que caminar a través de estas exhibiciones para llegar a la biblioteca. Esa fue la primera interacción que tuve con el arte '.

De vuelta en su estudio en Vuitton dos semanas antes, Abloh y yo nos habíamos sentado y hablado en un sofá curvilíneo que acababa de tapizar en lo que describió como un 'bouclé de color crema, como una tela de Chanel', con un verde celadón La manta de Celine la cubrió así. 'El hecho de que puedas cambiar tu arte y comprar un sofá diferente es todavía nuevo para mí', dice Abloh. Después de casi dos horas, nuestra conversación estaba llegando a su fin y empezamos a hablar sobre la confianza en nosotros mismos. 'De eso se trataba una gran parte de trabajar constantemente y no dormir nunca', dijo Abloh, 'para refutar esa vocecita en mi cabeza que decía: 'Es imposible'. Porque eso fue casi destructivo para mí'.

Antes de que Off-White despegara realmente, Abloh se acercó al diseñador gráfico británico Peter Saville, quien es quizás más conocido por crear portadas de álbumes inquietantemente hermosas para Joy Division y New Order. Abloh estaba buscando un mentor, alguien que pudiera decirle la verdad. “Llamé por miedo a que mi voz de diseño fuera barata”, dice, “y como lo había colocado en un pedestal así, asumí que iba a decir: 'Oye, sí, sube el nivel de diseño . 'Y en realidad dijo lo contrario: Él estaba como,' Cuando veo tu generación, cultura de memes, ropa de calle, lo mejor es mantener eso, en lugar de tratar de volver a la tradición '.

“En ese momento pensé que solo eras buena si eras Margiela o Rei Kawakubo. Y estaba luchando porque ese no soy yo. Era muy consciente de que, como diseñadora de moda, era una clavija cuadrada en un agujero redondo. Es como alguien que está realmente desordenado y trata de limpiar su lugar para organizar una cena. Todo está en orden, pero luego vas al baño y piensas: '¿Por qué hay una caja de cereales en la bañera?' Abloh no podía intentar ser algo que no era. 'Eso se convirtió cuando yoposeídola cosa ”, dice. “Con eso, podría dormir por la noche. Solo necesitaba comprobarlo. De todos modos, ya tenía mi plan. Pero a veces necesitas reorganizar los muebles en tu cabeza '.