Reimaginando la experiencia negra en los dibujos radicales de Toyin Ojih Odutola

El artista Toyin Ojih Odutola, nacido en Nigeria y criado en Huntsville, Alabama, es un nuevo tipo de narrador visual. En este momento está inmersa en los dibujos del capítulo final de una trilogía ficticia que ha escrito sobre dos familias nigerianas. Uno es un antiguo clan noble, el otro más recientemente enriquecido por el comercio y los viñedos. Las familias se han unido por el matrimonio entre los dos principales herederos varones, Jideofor y Temitope. (Jideofor, el segundo hijo, se convirtió en el heredero aparente cuando su hermano mayor fue asesinado por una hiena).


“Comenzó como una historia que estaba escribiendo, con dibujos al azar”, me dice Toyin. Se convirtió en una narrativa pictórica extendida 'sobre la riqueza y la nobleza, y el tipo de auto-posesión y propiedad del capital que te rodea, en lugar de que tú seas el capital'. En otras palabras, es una meditación sobre lo que podría haber sido posible en África si la conquista colonial nunca hubiera ocurrido.

La saga de Toyin ya ha dado lugar a exposiciones individuales en el Whitney y otros tres museos en forma de dibujos de retratos exuberantes, a gran escala y de colores ricos supuestamente 'prestados' de las colecciones de ambas familias: dibujos, no pinturas, porque el dibujo es lo principal de Toyin. Cuando 'A Matter of Fact', el primer grupo de estas obras, se exhibió en el Museo de la Diáspora Africana de San Francisco a fines de 2016, el historiador de Berkeley Leigh Raiford, escribiendo enArtforum, dijo que 'nos permite presenciar a una artista probando nuevas ideas y ampliando su oficio, probando y ampliando los límites de la negrura en el proceso'. A diferencia de Kehinde Wiley o Titus Kaphar, que insertan un sujeto afroamericano en una pintura al estilo del Viejo Maestro para dar identidad a la figura negra, Toyin imagina un mundo contemporáneo en el que la negrura es la norma. Ella se parece más al artista y cineasta Arthur Jafa, quien ha dicho: 'Estoy tratando de hacer que mi mierda sea lo más negra posible y todavía tienes que lidiar con mi humanidad'.

Toyin, de 33 años, es una belleza sorprendente con la cabeza rapada, un anillo de oro en la nariz apenas visible y muchos tatuajes delicados en sus brazos desnudos. Es franca, directa y llena de humor y alegría de vivir; sus frases a menudo terminan en carcajadas. Tiene dos estudios de tamaño modesto (sin asistente de estudio) en una antigua fábrica amigable para los artistas en el centro de Manhattan. En el décimo piso está 'la incubadora', donde merodea por Internet, transmite televisión y películas (le encantóPantera negra), lee libros, escribe y dibuja más o menos constantemente. Su trabajo le debe mucho al arte y el anime japonés, los cómics y las novelas gráficas, pero con Toyin, la palabra escrita conduce irrevocablemente a la creación de imágenes. (No deja que nadie lea sus escritos). Su estudio en el sexto piso es 'terreno sagrado', dice riendo, el lugar donde vienen los dibujos cuando (y si) están listos para avanzar a la siguiente etapa. Contra la pared hay un díptico de tres metros de ancho, el más grande que jamás haya intentado, con los contornos de nueve figuras de tamaño natural esbozadas a lápiz. 'Esta es toda la familia de Temitope', dice. “La familia de Jideofor también tendrá un díptico, pero no tan grande. Toda familia aristocrática tiene un retrato formal, ¿verdad?

Si todo va bien, ambos dibujos estarán entre unos 30 a la vista este septiembre en la Galería Jack Shainman en Chelsea. Shainman tomó a Toyin cuando era una estudiante de posgrado en el California College of the Arts en San Francisco, y le dio su primera exposición individual en 2011. Con su panoplia de caras negras individuales sobre fondos blancos, dibujadas en capas y capas de tinta de un bolígrafo, la estableció como una brillante innovadora en la representación de la piel negra.


En una residencia en Sausalito en 2016, dice Toyin, 'comencé a jugar con pasteles suaves y carboncillo a gran escala, y de repente comencé a escribir esta historia'. Desató una avalancha de dibujos, mucho más grandes que cualquiera que hubiera hecho antes, no solo de las cabezas de los personajes, sino también de sus cuerpos, ropas y alrededores, capturando patrones y texturas con las líneas y colores maravillosamente fluidos que los pasteles hacen posible. usando sus dedos en lugar de cepillos.

Se está divirtiendo mucho reinventando la idea de los retratos familiares del siglo XIX, que siempre le han gustado: John Singer Sargent es un ídolo suyo, y James Tissot de 1868.El círculo de la Rue Royaleinspiró el gran retrato de grupo en el que está trabajando. En los dibujos de Toyin, sin embargo, los sujetos están relajados, casuales, en el ocio, captados en el momento como en una instantánea en lugar de posados ​​formalmente. Los herederos homosexuales recién casados ​​(hay ironía aquí, ya que en Nigeria la homosexualidad es ilegal) se encorvan con las camisas desabrochadas y el cuello abierto. El virtuosismo técnico y el uso audazmente inventivo del color te llevan a la historia: una serie de Netflix en proceso.


“Simplemente no vemos dibujos ejecutados a este nivel con mucha frecuencia, y especialmente no por alguien que nació en 1985”, dice el curador asistente del Museo Whitney Rujeko Hockley, quien organizó la muestra de Toyin allí en octubre pasado. 'Su mano, su sentido del color y la materia, su comprensión de la composición, de qué revelar y qué ocultar, son todos exquisitos'.

Otras obras inacabadas en el estudio muestran a diferentes miembros de la familia. 'Hay una prima, dice Toyin,' que es un poco descarada con su bata corta, y ese es un retrato de su abuela desaprobadora en la pared detrás de ella. La prima es decoradora de interiores y¡ella sabe que está buena!Su abuela dice '—acento arrogante—' '¿En serio? ¿Simplemente mostrándote a esta gente? ”Toyin se ríe a carcajadas, golpeándose el muslo con una mano. “Conozco a estos personajes. He vivido con ellos durante tres años '.


Toyin nació en Ife, una antigua ciudad yoruba en el suroeste de Nigeria. La situación política allí era volátil, por lo que en 1990, su madre, Nelene Ojih, la llevó a ella y a su hermano de dos años, Datun, a reunirse con su padre, J. Adeola Odutola, quien estaba en Berkeley para investigar y enseñar química. en la Universidad.

“Mi padre es yoruba y mi madre es igbo”, dice Toyin. “Y si sabes algo sobre la Guerra de Biafra, ellos fueron las tribus en guerra justo después de la independencia. ¡Gracias, Gran Bretaña! Amo a las mujeres nigerianas porque son muy seguras y seguras de sí mismas. Mi mamá es enfermera, pero tiene una licenciatura en literatura comparada y es muy buena con las palabras. También es genial con la sombra '.

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De su saga de familia extendida, los novios deRecién casados ​​de vacaciones(2016).Recién casados ​​de vacaciones, 2016. Carboncillo, pastel y lápiz sobre papel, 63˝ x 41˝. Toyin Ojih Odutola. Cortesía del artista y Jack Shainman Gallery, Nueva York.

Debido a que es nigeriana, ese tono, dice Toyin, “es mucho más profundo de lo que se obtiene en el sur de Estados Unidos. Cuando era niño, nuestra casa era muy patriarcal. La gente estaba feliz cuando yo nací, pero cuando nació mi hermano, todo el pueblo estaba involucrado. Mi padre le decía a mi hermano: 'Tienes que hacer esto o aquello porque llevas mi nombre'. Mi mamá me llevaba a un lado y me decía: 'No me importa lo que diga tu padre, llevas mi nombre'. . Tienes el Ojih '. En 2015, Toyin agregó oficialmente el' Ojih 'a' Odutola '.


Después de cuatro años en Berkeley, la familia se mudó a Huntsville, donde a su padre le habían ofrecido un trabajo permanente en la históricamente negra Alabama A & M University. La perspectiva aterrorizó a Toyin, de nueve años. “Soy una niña inmigrante”, explica, quien aprendió sus primeras palabras de inglés cuando llegó a los Estados Unidos, “y solo me enseñaron sobre la esclavitud y Martin Luther King y los disturbios de Birmingham unos días antes de que nos fuéramos, en escuela en Berkeley, y ahora este loco lugar llamado Alabama estaba a punto de ser mi hogar '. Justo antes de irse, tratando de levantar el ánimo de Toyin, su madre le compró unRey Leonlibro para colorear, un gran problema porque estaban prácticamente en quiebra. Toyin vivió en sus páginas durante todo el viaje a campo traviesa en una camioneta U-Haul. “Fue entonces cuando el arte se convirtió en mi enfoque central”, recuerda. Se vinculó con Timon, el suricato, copiando su rostro en servilletas, trozos de papel, blocs de hotel y cualquier otra superficie disponible. 'Incluso ahora, como adulta, soy Timon', dice. “Nadie escucha a Timon, pero él es el único con sentido común. Es irónico. Es sarcástico. Él juega malas pasadas. Arroja sombra. Me encantaba su personaje '.

Aunque Huntsville era para ese entonces un importante centro para el programa espacial y de cohetes del Ejército de los EE. UU., Alabama seguía siendo un estado del sur profundo, y los niños de Odutola fueron expuestos por primera vez a burlas raciales e intimidación. “Fue un curso intensivo”, dice Toyin. “Tu negrura y tu otredad están en tu rostro todos los días en el comedor y en el recreo. Era una visión de la vida en tres niveles: ya eres un extranjero en Estados Unidos. Y ahora, entre los afroamericanos, eres africano, lo cual es otro golpe en tu contra. E incluso en tu propia familia, no eres el mismo, estás empezando a volverte más americanizado '.

El arte fue su escape en este mar turbulento. Dibujaba todo el tiempo. “Estaba obsesionada”, me dice, “capturar todo lo que veía y quedarme fascinada con la increíblemente simple tarea de mirar algo y transmitirlo al papel. Es una magia inmediata '.

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Su maestra de arte de la escuela secundaria vio el talento de Toyin, la convirtió en la primera estudiante de un programa de arte avanzado y le presentó el trabajo de artistas y escritores negros, incluidos Kerry James Marshall y Kara Walker. Luego se especializó en arte de estudio y comunicaciones en la Universidad de Alabama. Su maestra de arte la nominó para la residencia artística de verano de Yale en Norfolk, Connecticut. El resto de la facultad estaba en contra, dice Toyin, porque la habían etiquetado como una alborotadora ('Tengo una boca sobre mí', admite). Pero su maestra luchó mucho y fue aceptada.

“Fue la peor experiencia de mi vida”, dice Toyin, “porque la forma en que hablaban con los artistas de color era realmente racista. La última semana que estuve allí, me dijeron que probablemente debería cambiar mi especialidad. Recuerdo que pensé, vete a la mierda. Voy a demostrar que estás equivocado '.

Como resultado, no se postuló para la escuela de arte de posgrado de Yale, pero dice: 'Me alegro de haber ido a Norfolk y haber probado lo que estoy viviendo ahora, que es gente que se toma muy en serio la creación de arte'. Sus padres, preocupados de que ella nunca pudiera ganarse la vida con el arte, querían que fuera a la escuela de leyes. En cambio, ganó una beca completa para el California College of the Arts, donde recibió su maestría y donde estaba estudiando cuando Jack Shainman vio sus dibujos con bolígrafo. “Mis calcetines se enrollaron hacia arriba y hacia abajo sin que los tocara”, me dice Shainman. “Ese es siempre el signo clave para mí. Creo que compramos todos y cada uno '.

Toyin se mudó a Nueva York en 2013, y su ascenso ha sido meteórico: exposiciones en museos, cuatro muestras más en Jack Shainman e inclusión en Manifesta 12, la bienal nómada internacional que se celebra en Palermo este año. Hay una lista de espera para sus dibujos, algunos de los cuales sorprenden y dejan perplejos a los espectadores. Su exposición de 2015 en Shainman's incluyóEl tratamiento, retratos de 43 hombres blancos prominentes (el príncipe Carlos, Leonardo Di Caprio, J. Edgar Hoover, Martin Amis, Picasso, Benedict Cumberbatch) a quienes se les ha robado su blancura (es decir, su 'importancia') porque sus rostros son negros, renderizado en muchas capas de brillante tinta de bolígrafo.

Vive en Brooklyn, pero todavía pasa la mayor parte de sus horas de vigilia en sus estudios de Manhattan; es nocturna y, a menudo, trabaja toda la noche allí. Toyin viaja mucho. Regresó a Nigeria con su madre por primera vez cuando tenía dieciséis años y ha regresado a menudo. Ha pasado tiempo en Tokio, Florencia, Londres, Albuquerque, Joshua Tree, Johannesburgo, Lagos y otros lugares remotos, y las fotos de iPhone que toma en sus viajes a menudo se incorporan a sus dibujos. Se mantiene en forma con una dieta mayoritariamente vegetariana y bailando Afrobeat, highlife y música electrónica, y haciendo muchas sentadillas y otros ejercicios en su estudio, sin tiempo para el gimnasio y aparentemente sin espacio para el romance. Aunque se negó alegremente a hablar conmigo sobre su vida privada, no pude ignorar la granHola amordibujo de texto en la pared de su estudio, un flushagram hilarantemente obsceno y algo violento para un exnovio.

'Eso es una broma', me dice. 'Casi se lo envié a una persona que estaba siendo un F-Boy'.

Desde su programa de Whitney, algunas personas han criticado a Toyin por describir la riqueza como la solución a los problemas de los negros. 'Ese nunca ha sido mi objetivo', dice. “Utilizo la riqueza como plataforma. Lo estoy analizando, usurpándolo, jugando con él, como haría con la negrura, como haría con la piel, como haría con las historias. Creo que algunas personas pensaron que estaba ignorando el trabajo y el sufrimiento de los negros. No es una falta de respeto. Simplemente no quiero ser un artista que solo representa el dolor negro.

“Entiendo que esta es una parte importante de la vida negra en todo el mundo”, continúa, “pero si todo lo que nos conoce es nuestro dolor y nuestra lucha, ¿qué dice eso? No quiero que los jóvenes sientan que es la única forma en que pueden hablar de sí mismos, a través de esa lente. Las historias negras pueden ser ridículas. Las historias negras pueden ser tontas. Pueden resultar problemáticos. Pueden ser mediocres y notables. Pueden ser aburridos. ¿Podemos tener ese privilegio ahora? ¿En lugar de tener que ser excepcional todo el tiempo? Ese era el objetivo de toda esta saga, solo ver eso '.

En esta historia:
Editor de sesiones: Phyllis Posnick.
Cabello: Edris Nichols; Maquillaje: Renee Garnes.
Fotografiado por Alec Soth de Magnum Photos.