Ciencia, no política: cómo la Dra. Rochelle Walensky está salvando a los CDC

ELLA LLORA cuando recibe la vacuna. 'Es asombroso, es asombroso', murmura Rochelle Walensky, M.D., M.P.H., mientras una enfermera del Hospital General de Massachusetts le perfora el deltoides con una aguja. “Por lo general, lleva de 10 a 15 años. El hecho de que lo tengamos en uno… ”Walensky niega con la cabeza con asombro.


“Bien por la ciencia”, dice la enfermera.

“Bien por la ciencia”, coincide Walensky.

Después de la vacunación, los pacientes son monitoreados por una reacción alérgica durante 15 minutos, por lo que Walensky, que había sido jefe de enfermedades infecciosas en Mass General hasta hace unas semanas, toma asiento en una clínica improvisada instalada en el museo de medicina ahora cerrado. en el hospital. 'Ha sidoasi queDuro ”, dice, secándose los ojos sobre la máscara. “Gran parte de lo que hacemos como médicos tiene que ver con el tacto. Con COVID todo lo que puedes ver son los ojos, y estos pacientes han estado tan solos, sin sus familias ”. No es la primera vez que se emociona por el precio de esta pandemia. Cuando habló recientemente en el anuncio de su nuevo trabajo como directora de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades, también lloró. 'Mis hijos decían,'Te estremeciste. ’” Se ríe de sí misma. '¡Yo hice! No puedo evitarlo. Quiero ser fuerte, pero cuando miras a todas las personas afectadas y el daño colateral, espesado.”

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No hay duda de que Walensky, de 51 años, tiene las habilidades científicas e intelectuales para su nuevo trabajo. Además de su ahora antiguo puesto en Mass General, el hospital universitario de Harvard, es una prolífica autora de artículos sobre la epidemiología del VIH y, a los 43 años, fue una de las mujeres más jóvenes que hayan ascendido a profesora titular en la Facultad de Medicina de Harvard. Como dice Julie Gerberding, M.D., quien dirigió los CDC de 2002 a 2009, “Sus credenciales y reputación son impecables. Está claro que la administración de Biden jugó un as en esta decisión '. También está claro que Walensky traerá la compasión que tanto necesita a una nación que se tambalea por el trauma del año pasado. 'Es una elección interesante', dice Ingrid Bassett, M.D., profesora asociada de medicina en la Escuela de Medicina de Harvard, quien cuenta a Walensky como uno de sus mentores. “Demuestra que entienden que el mensajero es tan importante como el mensaje. Es cálida, amable, sientes que quiere hacer del mundo un lugar mejor. La gente está lista para sentir esa sensación de confianza en el mensajero '.


El CDC se fundó en 1946 para combatir la malaria en el sur, razón por la cual el campus principal se encuentra en Atlanta. En los años posteriores, se ha convertido en una institución venerada encargada de proteger la salud del país. “Sé que no se le escapa al público”, dice Walensky, “pero confío en él para todo lo que hago. Si escribecen mi barra de búsqueda de Google, lo primero que aparece es el sitio web de los CDC '. Por todas esas razones, sus errores en este año pandémico han sido sumamente dolorosos para la comunidad científica. Primero, los CDC tropezaron al producir una prueba COVID-19 defectuosa desde el principio. Más recientemente, los denunciantes han revelado hasta qué punto la política ha interferido con la prestación de asesoramiento médico por parte de la agencia. Los memorandos de salud de los CDC estaban siendo editados por personas como Kellyanne Conway e Ivanka Trump. Los consejos prácticos para salvar vidas simplemente fueron ignorados: cuando la agencia intentó emitir un requisito a nivel nacional de que se usaran máscaras en todo el transporte público en septiembre pasado, la Casa Blanca lo bloqueó sin discutirlo.

Entre los aproximadamente 13.000 empleados de la agencia, estos han sido días oscuros. La ex jefa Gerberding ha recibido llamadas telefónicas de empleados con los que trabajó una vez y se preguntaban si podrían mantener su sentido de integridad en un entorno así. 'No me preocupa lo que está pasando debajo de la politización', dice. “Estos son los mismos científicos heroicos que hicieron un trabajo fantástico con el SARS y la lucha contra el ébola. Todavía están allí '. Walensky está de acuerdo. 'No voy a decir que no hubo errores, pero en su mayor parte [los científicos] han sido increíbles'. Sin embargo, sacar la política de la ciencia será su primer objetivo. “La gente política no puede influir en la ciencia”, dice simplemente. 'Si lo hacen, no estaré allí'.


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WALENSKY creció en Potomac, Maryland, hija de un padre con un doctorado. en matemáticas y una madre maestra de escuela que luego trabajó en recursos humanos. De niña, se destacó en matemáticas. 'Está en mis genes', dice. Sus bisabuelos emigraron de Rusia a principios de siglo, ingresando a los Estados Unidos a través de la isla Ellis. Sus padres se divorciaron cuando ella tenía 14 años, una experiencia que ella llama dolorosa, pero que la dejó con un mensaje imborrable: pase lo que pase en su vida, tendría que ser independiente. Ella permanece cerca de ambos padres, quienes esperan con impaciencia el fin de la pandemia para poder comenzar a viajar y ver a sus nietos (Walensky y su esposo, Loren, tienen tres hijos, de 16, 19 y 21 años). Para mantener el ánimo de su madre, trata de hablar con ella todos los días.

Ser bueno en matemáticas y querer trabajar con gente hizo que el médico fuera una elección obvia. Con una aceptación garantizada en la Universidad de Washington en St. Louis, se postuló solo para dos facultades de medicina: Harvard y Johns Hopkins. Harvard, admite fácilmente, la rechazó. De hecho, admite fácilmente muchos fracasos en su vida. “Mi CV hace que parezca fácil, pero no siempre lo ha sido. Por cada trabajo o subvención que he presentado, del 80 al 90 por ciento de ellos han sido rechazados, por eso les digo a mis estudiantes que les encanta la búsqueda de la pregunta '. En Hopkins, conoció a su esposo, un oncólogo pediatra del Instituto de Cáncer Dana-Farber. Ella lo llama 'un marido increíble en todos los sentidos' (excepto, tal vez, por esoGuerra de las Galaxiasobsesión). Una familia muy unida, ellos y sus hijos pasan las noches en su casa en Newton, Massachusetts, viendo las noticias (Tivo'ed), seguidos por Stephen Colbert. Si la familia intenta hacerla pasar por otro episodio deEl mandalorianola respuesta es no. Los Walenskys parecen tener un placer especial en animarse unos a otros en una competición amistosa. Estaba el desafío FitBit que Walensky estableció con sus hijos para ver quién podía dar más pasos en un día. Sabía que como doctora haciendo rondas en un hospital, tendría una ventaja: '¡Estoy ganando!' ella les envió un mensaje de texto.


Aceptar el trabajo de los CDC significará mudarse a Atlanta, donde alquilará un apartamento y dejará a la familia en el norte. Dos de sus hijos, Seth y Matthew, estarán en la universidad y uno terminará su tercer año de secundaria. Es una mujer que siempre ha puesto a la familia en primer lugar; ¿Le molesta la separación? “Mi vida entera ha cambiado de cabeza en las últimas cuatro semanas”, concuerda, “pero esto no se trata de mí. Se trata de un servicio público y de sacarnos de este lío candente '. En cualquier caso, agrega, “Mis hijos saben que siempre estoy ahí para ellos”.

La cosmovisión de Walensky fue moldeada por su residencia en Baltimore durante la década de 1990, cuando el VIH / SIDA asolaba a la población. Pudo haber sido una experiencia irremediablemente deprimente, pero su mandato coincidió con el descubrimiento de una nueva clase de medicamentos antirretrovirales. Las terapias combinadas resultantes resultarían un milagro médico en la línea de la vacuna COVID. “Ibas a morir en septiembre”, recuerda, “pero en febrero podríamos decir: 'Quizás no lo harás'”. Una generación de médicos se inspiró en esta época: alrededor del 30 por ciento de la clase de Walensky en Johns Hopkins entra en enfermedades infecciosas, estima, a pesar de que es una de las especialidades médicas con menor salario. 'Es un campo cerebral', explica. “No hacemos procedimientos. Cuando alguien ha estado en el hospital durante dos meses y luego le sube la fiebre, es cuando llamará para informar sobre enfermedades infecciosas. Examinaremos minuciosamente cada cultivo que se hizo, y puede llevar dos horas, pero no puede facturar ese trabajo tan bien como podría si se hubiera hecho una colonoscopia '. No es que ella se esté quejando. 'Es un grupo de médicos feliz y satisfecho'. De hecho, es posible que una nueva generación de médicos se sienta igualmente inspirada por el milagro de la vacuna COVID: las solicitudes para la escuela de medicina han aumentado un 18 por ciento sin precedentes este año. (Si es así, probablemente serán demócratas; a Walensky le gusta citar un estudio de Yale que encontró que los médicos de enfermedades infecciosas son los más azules de cualquier especialidad. Los cirujanos fueron los menos).

El trabajo de Walensky con drogadictos en los años 90 le enseñó algunas verdades fundamentales sobre las desigualdades de larga data en nuestra cultura y los límites de la medicina. Podía escribir una receta, pero conseguir que un paciente cambiara su vida era otra cosa. “Cuando le pides a alguien que deje de consumir drogas, básicamente estás diciendo: '¿Conoces todos esos contactos en tu teléfono? Tiralos afuera. De hecho, deseche todo su teléfono porque todas esas personas conocen su número y van a llamarlo '.duro.”

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Para facilitar las elecciones individuales, comenzó a ver su ciencia a través de la lente de la defensa. Como ejemplo, me cuenta acerca de su primer artículo con renglones enEl diario Nueva Inglaterra de medicina.A principios de la década de 2000, el tratamiento para el VIH estaba cambiando vidas, pero la enfermedad aún se estaba propagando debido a la falta de exámenes de detección de rutina en la comunidad médica. Las personas que lo contagiaban no sabían que estaban infectadas. 'El CDC en realidad tenía la detección de rutina como política, pero fue una de las más ignoradas', señala Walensky. “Así que utilicé mi kit de herramientas de epidemiología, modelos matemáticos y rentabilidad para defenderlo. Hubo otros artículos, pero el nuestro fue uno de los que muestran la ciencia para hacer posible dicha detección. Fue un momento emocionante porque sabía que las cosas iban a mejorar '.


Uno de los desafíos que enfrentará en los CDC es persuadir a las personas reacias a las vacunas para que se pongan la vacuna. ¿Te frustra esta vacilación? Pregunto. 'No creo que importe si me frustra', responde. “Necesitamos entender el 'por qué' detrás de la vacilación. En la escuela de medicina nos enseñaron a permanecer callados después de darle a alguien un nuevo diagnóstico de VIH. Es una pausa dolorosa y espantosa, pero la necesitas para saber lo que están pensando. Ese diagnóstico significa diferentes cosas para diferentes personas. Tal vez se estén preguntando: '¿Voy a morir?' O '¿Mi hijo está infectado?', '¿Perderé mi trabajo?'. Hasta que no sepa lo que significa el diagnóstico para esa persona, no puede abordar la siguiente pregunta. Creo que es similar con la vacilación a las vacunas. ¿Le preocupan los efectos secundarios? ¿Es porque no tienes dónde dejar a tu hijo mientras te vacunas? ¿Estás preocupado por la ciencia? No podemos abordar los no hasta que los entendamos '.

Por supuesto, incluso las personas que dan un sí con entusiasmo a la vacuna han enfrentado dificultades para conseguirla, algo que ella atribuye a una mala asignación inicial de recursos. “El presupuesto para la Operación Warp Speed ​​fue de miles de millones; el presupuesto para el lanzamiento fue de millones ”, dice. 'Esto no es algo que simplemente dejas en la puerta principal'. Desde el momento en que aceptó el trabajo, se ha estado reuniendo con el presidente Biden y un grupo multidisciplinario que incluye a funcionarios de FEMA y expertos en la cadena de suministro, los datos y la comunidad para determinar la forma óptima de distribuir la dosis. 'Estamos', dijo, 'tratando esto como la emergencia que es'. Admite que el camino a seguir será difícil, pero al menos será transparente. “Los estados no han podido planificar, porque no saben cuánta vacuna recibirán. ¿Cómo abres un estadio si no sabes lo que tienes? Tenemos una visión para mejorarlo '.

Fui a buscar a alguien que pudiera mostrarse escéptico de Walensky en su nuevo puesto. Después de todo, ella está pasando de supervisar un personal de 100 a un personal de más de 10,000. Ningún salto pequeño. Pero no pude encontrar un solo detractor. Por el contrario, su predecesor, Robert Redfield, M.D., se opuso enérgicamente por el grupo de defensa del consumidor Center for Science in the Public Interest. Incluso Twitter se desmayó por la cita. Como escribió un médico: '¡Esto me ha enviado a una especie de euforia de salud pública!' La única persona que expresa inquietud podría ser la propia Walensky. “Una mentora me dijo una vez: 'Cualquier trabajo al que no le tengas un poco de miedo no es lo suficientemente grande'. La enormidad de este trabajo no se me escapa. Es un gran trabajo, pero no creo que los fundamentos del liderazgo cambien con la cantidad de personas que trabajan a sus órdenes. Debe reconocer a esas personas y comprender que están tratando de hacer lo correcto. El toque personal importa. Sentirse valorado es muy importante '.

En Mass General, las historias de ese toque personal son comunes. “Todos recuerdan su primera impresión de Rochelle”, dice Jacqueline Chu, M.D., otra doctora a la que Walensky ha asesorado. “Ella llena la habitación. Su inversión en mí me ha hecho pensar que si ella cree en mí, tal vez pueda asumir este papel. Y ella no solo lo hace por mí; lo hace por todos los que conoce. A menudo me pregunto de dónde saca el tiempo o la energía, pero creo que preocuparse por la gente es lo que le llena el tanque. Al menos, así es como ella te hace sentir '. Ella era tan experta en ser amiga y mentora ('ahora llevo el sombrero de mi amiga' es una de sus frases distintivas) que una vez un colega le regaló una gorra de béisbol con la palabra amiga. Colgaba prominentemente de un gancho en su oficina. Y ahora la nación tendrá la oportunidad de ser su amiga. Chu dice: 'Su luz y energía serán excelentes para este país'.