Travels to My Elephant: Una maravillosa carrera en rickshaw de 5 días por la India

Casarse es una experiencia maravillosa e inolvidable. Y cuando mi flamante esposa, Alexandra, y yo estábamos abriendo nuestros regalos de boda, no esperábamos que nos regalaran otra experiencia inolvidable: una con boletos de avión a Delhi, un rickshaw y 500 km de carretera “abierta”. Nos invitaron a unirnos Viaja a mi elefante , un evento benéfico extraordinario organizado por la familia del fallecido conservacionista, escritor de viajes y hermano de Camilla, duquesa de Cornualles, Mark Shand, para ayudar a salvar al elefante asiático en peligro de extinción.


Con el crecimiento de la población en la India, una trágica dinámica de hombre contra elefante ha resultado en algunas áreas, ya que cada lado clama por la misma tierra. Las familias que viven en medio de rutas migratorias clave de elefantes están constantemente amenazadas por manadas de elefantes salvajes estresados ​​y hambrientos que llegan al anochecer y asaltan cultivos de subsistencia, beben vino de arroz y derriban casas endebles, una amenaza que ha llevado a alrededor de 400 humanos. muertes cada año. El objetivo final de Elephant Family, la organización que dirige la carrera Travels to My Elephant, es apoyar a los lugareños afectados y salvar a los elefantes de Asia de la extinción mediante la reconexión de los grandes bosques del continente mediante la construcción de 100 corredores dedicados a la migración de elefantes en el transcurso del los próximos 10 años.

En marzo de 2015, mientras asistía a un evento de recaudación de fondos en Clarence House, hogar de SAR el Príncipe de Gales y la Duquesa de Cornualles, recuerdo haber intentado imaginar cómo sería estar sentado en la línea de salida esperando comenzar el viaje épico. Y de repente ahí estábamos, con otros 43 equipos de dos, esperando que el maharajá ondeara su bandera a cuadros para hacernos estallar. Los rickshaws eran increíblemente divertidos y estaban bellamente diseñados. Como Alexandra es mitad jamaicana y me encanta mi reggae, decidimos diseñar nuestro rickshaw como 'Reggae Rickshaw', con la ayuda de la diseñadora londinense Tabitha Snyder, sustituyendo el tradicional León de Judá jamaicano por un Elefante de Judá más relevante. ¡Fue una vista fabulosa!

Fuimos elegidos para tomar la posición de votación para liderar a los 43 rickshaws a través de la línea de salida. Tan pronto como el maharajá ondeó su bandera, nos dimos cuenta de que no teníamos ni idea de si debíamos girar a la izquierda oa la derecha en la primera intersección. Llegamos a las carreteras de Madhya Pradesh, entrando y saliendo y rodeando obstáculos en nuestro camino, algunos esperados (baches, otros vehículos y personas) y otros completamente inesperados (vacas, montones de basura, baches del tamaño de cañones, cabras y más vacas). Estaba tan emocionado con esta idea increíblemente increíble de una carrera de rickshaw que no había tomado nota de que los vehículos están diseñados para viajes urbanos muy cortos en carreteras asfaltadas, y también para ciclistas muy cortos. Con 6 pies de altura, me sentí como un gigante encorvado sobre el manubrio e hice una mueca al ver al muy alto Ben Elliot, el presidente de Quintessentially Foundation, que había patrocinado el viaje, en su rickshaw.

Nos hablaron de algunos hábitos de las carreteras locales que deberíamos adoptar para llegar al final del día. ¡El consejo principal era usar nuestro cuerno tanto como fuera posible! Como neoyorquino, despreciaba la idea de llenar el campo indio con los sonidos de mi molesto cuerno, pero cuando estaba en Roma, como dicen. . .


Sin embargo, no todo fue viento en popa. El primer día, hubo dos accidentes, algunos huesos rotos y una rápida comprensión de lo mal que se manejaban estos rickshaws. Nos atendieron bien: con una ambulancia corriendo junto a nuestra manada de rickshaws durante todo el viaje, dos aviones en espera (nos contaron algunas historias de terror sobre los hospitales locales), un automóvil de apoyo por cada tres rickshaws, un botiquín de primeros auxilios en cada rickshaw, y un límite de velocidad estrictamente impuesto de 40 kph (¡de todos modos, esa era la velocidad máxima de estas cosas!). A pesar de estos primeros contratiempos, incluso las partes lesionadas dijeron que lo harían todo de nuevo. Fue una experiencia extraordinariamente memorable.

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Las vacas necesitan una mención especial aquí. Las vacas en la India se consideran sagradas. Nos encontramos con muchas vacas y todavía no podemos averiguar si estas criaturas son inmensamente valientes. . . ¡O más terco que un hecho! Perdimos la cuenta de cuántas veces vimos un choque de autos ensangrentado causado por una vaca que estaba inevitablemente tirada en medio de la carretera, totalmente despreocupada y relajada. O las vacas saben que son sagradas y, por lo tanto, son dueñas del camino o están completamente locas. Pienso más en lo primero.


Después de horas de violentos tropiezos por caminos llenos de baches, uno abre un apetito sensacional y, afortunadamente para mí, disfruto del curry indio, incluso para el desayuno, aunque no muchos otros en el grupo compartieron este amor por el combustible picante. Una de mis cosas favoritas del viaje fue nuestra lonchera diaria: el tiffin. Las loncheras indias son famosas, y fue una sorpresa maravillosa cada día descubrir qué deliciosos curry y dulces bellamente empaquetados nos esperaban. Casi todas nuestras comidas eran vegetarianas y descubrimos que no echábamos de menos la carne. Si la comida vegetariana es sabrosa, ¡es sabrosa!

En este viaje, nos dimos cuenta de que prácticamente todos los vehículos que encontramos tenían algún tipo de mensaje espiritual escrito en la línea de 'Ama a Dios' o 'Bendito', y nos dimos cuenta de lo profundamente espirituales que nos sentíamos acerca de nuestro viaje a la India. Nos estábamos divirtiendo, haciendo amigos, experimentando nuevas culturas y logrando algo bueno. Para nosotros era obvio que la iniciativa Travels to My Elephant está haciendo un trabajo importante para aliviar el enigma del hombre contra el elefante y traer el dinero tan necesario a un país que alberga a más de un tercio de los pobres del mundo. Pero fue la reunión con Vivek Menon, el director ejecutivo y director ejecutivo de Wildlife Trust of India, lo que realmente profundizó nuestra comprensión del trabajo de conservación: todos podemos hacer avances críticos en nuestras vidas, pero la conservación es un esfuerzo multigeneracional. Los pasos de hoy son esenciales, incluso si es la próxima generación la que cosecha los beneficios.


Hay otro mensaje que también suele estar escrito en la parte trasera de estos camiones: 'OK Horn' y 'Horn, Please'. Los conductores indios quieren escucharlo venir (ciertamente no usan sus espejos). Así que ahora, de vuelta en Manhattan, al escuchar esas molestas bocinas de taxi en Broadway mientras estoy en la cama, una pequeña sonrisa cruza mi rostro cuando pienso en nuestro regalo de bodas tan especial.


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